С помощью космического телескопа Hubble и рентгеновской обсерватории Chandra международная команда ученых обнаружила у экзопланеты Gliese 436b гигантский «хвост» из атомов водорода длиной несколько миллионов километров.

Экзопланета Gliese 436b является планетой за пределами Солнечной системы у звезды Gliese 436, расположенной в созвездии Льва. Она удалена от Земли на расстояние в 33 световых года и вращается с периодом в 2,64 суток вокруг своей звезды массой в 0,41 Солнца.

Астрономы в ходе наблюдений обнаружили, что Gliese 436b уже потеряла до десятой части своей атмосферы — это происходит под действием мощного рентгеновского излучения звезды Gliese 436 и делает экзопланету похожей на комету. Выявить этот эффект удалось благодаря изменению яркости звезды во время прохождения Gliese 436b по ее диску.

Когда горячий нептун находится еще ближе к своему светилу, чем Gliese 436b, он может полностью потерять свою атмосферу и превратиться в разогретый каменистый планетоид. Скорость потери атмосферы экзопланеты достигает тысячи тонн в секунду, а за последний миллиард лет планета потеряла около 0,1% своей массы.