При помощи телескопа «Хаббл» астрономы обнаружили у экзопланеты Gliese 436b кометный хвост, превосходящий ее собственные размеры приблизительно в 50 раз.

Gliese 436b находится за пределами Солнечной системы на расстоянии 33 световых года от Земли. Она вращается вокруг красного карлика — звезды Gliese 436 в созвездии Льва (период обращения — 2,64 дня). Экзопланета по размерам близка к Нептуну: масса равна 22,2 массы Земли, радиус — 4,327 радиуса Земли.

В оптическом спектре гигантские облака газа вокруг Gliese 436b были не видны; обнаружить их удалось при помощи снимков, сделанных космическим телескопом «Хаббл» в ультрафиолетовом диапазоне. При сравнении данных оказалось, что Gliese 436b, проходя через диск своей звезды, в видимом спектре поглощает лишь 0,69% звездного излучения, тогда как в ультрафиолетовом этот параметр составляет 56,3%. При этом за два часа до транзита Gliese 436b, и спустя еще три часа после, светимость красного карлика заметно снижается.

Дальнейшие исследования показали, что атмосфера Gliese 436b теряет необычно большое количество водорода; при этом поток атомов несимметричен. Это происходит вследствие излучения звезды: водород выдавливается во внешние области, образуя гигантский хвост кометного типа. Его точные размеры ученые не установили. По приблизительным оценкам, облако водорода больше экзопланеты в 50 раз. Астрономам не известно наличие столь же крупного хвоста у какой-либо другой планеты.

Возраст Gliese 436b — не менее шести миллиардов лет. Основной объем испарения водорода пришелся на первый миллиард лет существования экзопланеты, когда звезда Gliese 436 была более активной. Результаты исследования опубликованы в журнале Nature.