С помощью автоматической межпланетной станции Rosetta ученые выяснили, что молекулам воды и угарного газа мешают покинуть комету вовсе не солнечные фотоны, а облако электронов.

Открытие стало для ученых неожиданностью, поскольку тот факт, что испаряющаяся с поверхности комет вода не попадает в открытый космос, обычно приписывали разрушительному действию солнечных фотонов.

Бортовой ультрафиолетовый спектрограф Rosetta показал, что на самом деле молекулы воды уничтожает облако, электронов, которое находится на расстоянии около километра от ядра кометы 67Р/Чурюмова-Герасименко.

Оно состоит из электронов, которые возникают в газовом хвосте кометы в результате столкновений фотонов с находящимися там молекулами. Когда электроны сближаются с ядром кометы, они начинают вращаться вокруг него и сталкиваться с молекулами воды и угарного газа, которые испаряются с поверхности.

В результате образуются ионы водорода, кислорода и углерода, которые светятся в ультрафиолете. Плотность облака электронов должна усилиться в ближайшие месяцы по мере приближения кометы Чурюмова-Герасименко к Солнцу.