Инструмент SPHERE, установленный на Очень большой телескоп (VLT) для поиска и исследования экзопланет, сделал первые впечатляющие снимки.

ESO/J.-L. Beuzit et al./SPHERE Consortium
Пылевой диск вокруг звезды HR 4796A. Снимок не только с большой четкостью передает структуру собственно кольца, но и демонстрирует способность приемника экранировать очень яркую засветку от центральной звезды. Именно это свойство инструмента SPHERE является ключевым для задач поиска и изучения экзопланет.
ESO/J.-L. Beuzit et al./SPHERE Consortium
Спутник Сатурна Титан. Изображение демонстрирует высокую эффективность адаптивно-оптической системы приемника в выявлении мелких деталей исследуемого объекта.
ESO/J.-L. Beuzit et al./SPHERE Consortium
Титан в поляриметрической моде. В атмосфере Титана имеется плотный слой дымки, отражающий свет Солнца в оптическом диапазоне спектра. Поэтому в видимых лучах, в отличие от лучей ближнего инфракрасного диапазона, мы не видим поверхности Титана сквозь его атмосферу и его диск выглядит однородным, без каких-либо деталей (фото слева). Однако, рассеянный дымкой свет оказывается сильно поляризованным, как поляризован и голубой свет неба на Земле. Приемник SPHERE оснащен чувствительными поляриметрами, с помощью которых можно измерить степень поляризации света (фото справа). Благодаря рассеянию на частицах дымки на лимбе Титана наблюдается сильная поляризация. Такая поляриметрическая техника будет использоваться при исследовании с инструментом SPHERE отраженного, и следовательно, поляризованного света экзопланет.
ESO/J. Girard
SPHERE вскоре после его установки на третий «юнит» (Базовый телескоп) комплекса VLT ESO. Корпус приемника — черная коробка на платформе с одной стороны телескопа.
ESO/J. Girard
ESO
Инженер за наладкой сложного электронно-оптического тракта инструмента SPHERE незадолго до его монтажа на телескопе и первых успешных наблюдений в мае 2014 г.
ESO/J.-L. Lizon
Транспортировка приемника SPHERE из базового лагеря обсерватории ESO Паранал к месту его установки на вершине горы, на телескопе VLT.
ESO/J.-L. Lizon
Приемник SPHERE с большой осторожностью поднимается внутрь башни Базового телескопа 3 VLT ESO для его последующей установки на телескопе
ESO/J.-L. Beuzit et al./SPHERE Consortium
Снимок двойной звезды HR 7581 был сделан, чтобы продемонстрировать возможности SPHERE по отображению блеклых объектов, тесно соседствующих с яркими.

В мае 2014 года завершилась сборка и настройка высокотехнологичного инструмента — спектрографа SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch instrument — Спектро-поляриметрический высококонтрастный исследовательский инструмент), установленного на телескоп VLT Паранальской обсерватории в Чили.

SPHERE относится ко второму поколению вспомогательных инструментов для VLT наряду со спектрографом широко диапазона X-shooter, мультиобъектным спектрографом K-диапазона KMOS и полевым спектрографом MUSE).

Положение SPHERE на VLT:

SPHERE — сложный прибор, объединяющий несколько современных технологий и способный непосредственно «разглядеть» далекие планеты с недостижимой прежде контрастностью. Это непростая задача, поскольку экзопланеты — намного более тусклые объекты, чем звезды, вблизи которых они вращаются.

Продвинутая адаптивная оптика позволяет SPHERE скорректировать влияние атмосферы Земли, коронограф блокирует сияние звезды, затмевающее блеск экзопланеты, а технология получения дифференцированного изображения (differential imaging) использует малейшую разницу в цвете и поляризации излучения звезды и планеты, чтобы сделать картинку еще четче.

Как поляризация излучения, отраженного экзопланетой, позволяет разглядеть ее в свете ослепительной звезды:

Работа адаптивной оптики SPHERE:

В рамках испытаний нового инструмента были сделаны первые впечатляющие снимки, в числе которых изображение пылевого диска вокруг звезды HR 4796A в созвездии Центавра (очень похожего на кинематографическое «Око Саурона»), Титана (спутника Сатурна) и очень тусклой звезды в двойной системе HR 7581 (в созвездии Стрельца), которую затмевает ее «старшая сестра».