Исследователи предложили использовать для сокращения тепловых потерь энергии термогальванический эффект, отказавшись от традиционного подхода к этой проблеме, который опирается на термоэлектрический эффект.
Новый тип батарей позволит превратить «лишнее» тепло в электричество

По данным Ливерморской национальной лаборатории (США), около 60% вырабатываемой в Соединенных Штатах энергии теряется впустую. Большая её часть рассеивается в виде тепла с дымом заводов, выхлопными газами автомобилей, и т. п. Сберечь хотя бы некоторую часть этой энергии — давняя мечта ученых.

Как правило, для утилизации избыточного тепла исследователи пытаются так или иначе использовать термоэлектрические процессы, в ходе которых разность температур приводит к появлению электрического напряжения. У этого подхода есть существенные ограничения, связанные с отсутствием подходящих термоэлектрических материалов: для эффективной утилизации энергии нужны высокие температуры и значительные их перепады. Новый подход, использующий термогальванический эффект, позволяет обойти эти ограничения.

В общих чертах процесс утилизации избыточного тепла, предложенный исследователями из Стэнфордского университета и Массачусетского технологического института, можно описать так: разряженная батарея нагревается (например, за счет тепла, отводимого от промышленного агрегата), а затем заряжается. Затем ей дают остыть и лишь потом разряжают, используя запасенную энергию. При более высоких температурах напряжение зарядки будет ниже, чем напряжение разрядки (при низкой температуре). Это означает, что из батареи можно извлечь больше электроэнергии, чем было потрачено на её зарядку. Источником избыточной энергии служит температурный перепад.

Система разрабатывается для использования при температурах ниже 100 °C. Испытания при 60 °C показали эффективность преобразования тепловой энергии в электрическую 5,7%, что вполне существенно в промышленных масштабах.

Однако о внедрении технологии речь пока не идет. Разработчикам еще предстоит решить ряд проблем, например, увеличить скорость зарядки и разрядки, сократить размеры установки (её промышленная версия может оказаться чересчур громоздкой).