Гелевый индикатор покажет фактический оставшийся срок годности пищевых продуктов, который, как известно, меняется в зависимости от условий хранения.
Индикатор свежести

Срок годности продуктов, указываемый на упаковке — ориентировочная величина, основанная на ряде допущений. Например, о том, что условия хранения продукта не будут нарушаться. Однако гарантировать соблюдение этих условий практически невозможно.

Решение проблемы было представлено на конференции Американского химического общества исследователем из Пекинского университета Чао Чжаном. Речь идет о небольшом, размером с кукурузное зернышко, гелевом индикаторе, который меняет свой цвет и показывает, не испортился ли продукт. Скорость химических процессов, происходящих в геле и вызывающих изменение окраски, совпадает со скоростью биохимических процессов, приводящих к «скисанию» продуктов. Естественно, для каждого продукта понадобится подобрать индивидуальный состав индикатора, но Чао Чжан заявляет, что гель легко «программируется» путем подбора количественного соотношения его компонентов.

«Свежесть бывает только одна — первая, она же и последняя». Однако эволюцию микроорганизмов в продукте (например, E. Coli в молоке) вполне можно разделить на несколько временных этапов, на первом из которых продукт свеж, а на последнем — окончательно испорчен. Это и сделала команда Чао Чжана, представив «жизненный цикл» пищи в виде цветовой шкалы. Гель меняет цвет параллельно развитию бактерий от красного (свежий продукт) до зеленого (испорченный продукт). Если окружающая температура повышается (а значит, и микроорганизмы развиваются активнее), то скорость изменения окраски индикатора возрастает.

Золотые наностержни, содержащиеся в геле, изначально придают ему красный цвет. Однако в результате медленной реакции с хлоридом серебра и аскорбиновой кислотой на наностержнях постепенно осаждается серебро, утолщающийся слой которого заставляет материал изменять свой цвет: от красного к оранжевому, желтому и зеленому (со временем гель может стать и синим, и даже фиолетовым, но для индикации эти стадии его развития не используются).

Слова «золото» и «серебро» не должны пугать потенциального потребителя — их количество в геле столь ничтожно, что стоимость одного готового индикатора не превышает $0.002. При этом все его компоненты нетоксичны.

По пресс-релизу ACS