Невиданное до сих пор космическое явление удалось наблюдать американским астрономам. Фотографии, сделанные телескопом Hubble, позволили увидеть, как крупный астероид самопроизвольно распался по меньшей мере на десяток частей, при этом самые крупные осколки оставляли следы, подобные хвостам комет. О причинах, по которым произошло это эффектное разрушение, остается только строить гипотезы.
Астероид развалился на «кометы»
Осколки P/2013 R3 неторопливо и весьма эффектно разлетаются в течение последнего года

До сих пор ученые могли наблюдать лишь распад хрупких ядер комет, разрушавшихся на подлете к Солнцу. Однако в поясе астероидов ранее ничего подобного не наблюдалось. «Видеть, как этот астероид разваливается буквально на глазах — довольно удивительно», — говорит профессор факультета наук о Земле Калифорнийского университета Дэвид Джевитт.

То, что с астероидом, названным P/2013 R3, происходит нечто аномальное, было замечено благодаря телескопам Catalina и Pan-STARRS 15 сентября прошлого года. Последующие наблюдения, продолженные с помощью телескопа WM Keck на Гавайях, позволили увидеть 1 октября три осколка, двигавшиеся в облаке пыли, диаметр которого был сопоставим с диаметром Земли. После этого наблюдения были продолжены с помощью космического телескопа Hubble. Сделанные им снимки высокого разрешения позволили разглядеть уже 10 разлетающихся объектов, которые еще недавно были единым целым. Внимание астрономов привлекло то, что каждый из этих кусков имел собственный, как у кометы, хвост пыли. Четыре же крупнейших фрагмента P/2013 R3 имеют радиус около 180 метров — две длины футбольного поля.

Данные, переданные телескопом, показывают, что фрагменты распавшегося астероида отдаляются друг от друга весьма неторопливо — со скоростью менее 1 мили в час. Установлено, что P/2013 R3 начал рушиться примерно год назад, и процесс этого распада продолжается до сих пор.

При этом очень маловероятно, что «гибель» P/2013 R3 — следствие его столкновения с другим подобным объектом, поскольку в этом случае осколки разлетались бы с гораздо большей скоростью. Не выдерживает критики и предположение, согласно которому распад произошел из-за возможного таяния льда в недрах астероида — для этого P/2013 R3 находился слишком далеко от Солнца — на расстоянии более 480 млн километров.

Одно из вероятных объяснений произошедшего состоит в том, что астероид был серьезно поврежден в результате многочисленных столкновений в далеком прошлом, однако до недавнего времени ему «удавалось» сохранять свою целостность.

По сообщению Phys.org