Космический аппарат ESA Mars Express совершит рекордное сближение с Фобосом — крупнейшим из спутников Марса — 29 декабря, пройдя всего в 45 км над его поверхностью.

Фобос в 3D
Изображение Фобоса, полученное 7 марта 2010 года
Mars Express над марсианским кратером (в представлении художника)

Сближение будет настолько тесным и пройдет столь быстро, что Mars Express не успеет получить какие бы то ни было изображения, однако будут собраны высокоточные данные о гравитационном поле Фобоса, что в свою очередь позволит больше узнать о его внутренней структуре.

Гравитация Фобоса отклонит Mars Express от его траектории, незначительно изменив скорость космического аппарата (не более, чем на несколько сантиметров в секунду). Это отклонение будет зафиксировано по изменению времени прохождения радиосигнала, передаваемого Mars Express на Землю. На основании этих данных ученые смогут рассчитать массу и сделать выводы о внутреннем строении Фобоса.

Чтобы получить максимально точные данные о расположении космического аппарата и Фобоса, Mars Express за несколько недель до максимального сближения начал делать снимки спутника с помощью стереокамеры высокого разрешения. Съемка продолжится и после сближения, во время которого за космическим аппаратом будут следить наземные станции, расположенные в разных частях света; столь пристальное наблюдение продлится в общей сложности 35 часов.

Ранее Mars Express уже пролетал вблизи Фобоса (например, в марте 2010 года он прошел в 67 км над поверхностью марсианской луны), и полученная во время таких сближений информация позволила предположить, что Фобос — полый на четверть или даже на треть. Скалистые колонны внутри спутника перемежаются крупными пустотами.

Данные о строении Фобоса, размеры которого составляют примерно 27x22x18 км, позволят судить о происхождении марсианских спутников, включая менее крупный Деймос, который вращается приблизительно в три раза дальше от поверхности планеты, чем его «старший брат». В настоящее время наиболее убедительными выглядят гипотезы о том, что Фобос и Деймос — либо астероиды, захваченные гравитационным полем Марса, либо фрагменты планеты, выброшенные в космос в результате ударного воздействия.

Помимо зондирования гравитационного поля Фобоса, Mars Express во время сближения с ним проведет измерения, показывающие, как солнечный ветер взаимодействует с поверхностью спутника.

На этой неделе Mars Express отмечает юбилей — 10 лет с момента выхода на марсианскую орбиту.

По сообщению ESA