Компания Orbital Sciences готовится к своему первому грузовому рейсу, в ходе которого космический аппарат Cygnus должен будет пристыковаться к МКС.

Cygnus (иллюстрация художника)
Курт Эберли, представитель Orbital Sciences, рассказывает журналистам о двигателе AJ 26−62, который планируется использовать в будущих ракетах Antares

Запуск запланирован на 18 сентября, 10:50 EDT (18:50 МСК). Ракета-носитель Antares, разработанная и построенная Orbital Sciences, стартует с космодрома Уоллопс. Cygnus должен будет доставить 590 кг груза (питания, одежды и оборудования) на борт МКС в воскресенье.

Демонстрационный запуск ракеты Antares в апреле текущего года прошел успешно, несмотря на досадные неполадки, из-за которых дату старта пришлось изменить.

Если намеченная миссия завершится успешно, Orbital Sciences ждет контракт с NASA на $1,9 млрд и новые полеты к МКС.

Другая частная компания, SpaceX, уже занимается доставкой грузов на орбиту в рамках контракта на $1,6 млрд. Первый рейс её корабля Dragon к МКС состоялся в мае прошлого года. Беспилотная капсула спустилась на парашютах и успешно «приводнилась» в Тихом океане.

Меньшую по размерам капсулу Cygnus ждет другая судьба. Она будет наполнена мусором, скопившимся на МКС, и сгорит в атмосфере, как и большинство российских, европейских и японских грузовых кораблей.

NASA рассчитывает, что «частники» рано или поздно возьмут на себя доставку не только грузов, но и астронавтов. Впрочем, это вряд ли случится в ближайшем будущем, поэтому США продолжает пользоваться услугами российских космических кораблей. Еще один американский астронавт в компании двух русских коллег отправится на МКС на следующей неделе с космодрома Байконур.

Внимание не только специалистов, но и обывателей, было приковано к космодрому Уоллопс еще в начале этого месяца, когда состоялся впечатляющий запуск космического аппарата LADEE, отправившегося исследовать Луну и до сих пор находящегося на пути к цели. Впрочем, старт Antares, запланированный на светлое время суток, будет не столь зрелищным, как ночной полет ракеты-носителя Minotaur V, с помощью которой был запущен LADEE.

Вывоз и установка Antares на стартовой площадке:

Обновление (19.09.2013): запуск прошел успешно:

По сообщению PhysOrg