Если ты можешь парить в верхних слоях атмосферы несколько лет без перерыва, то зачем карабкаться на орбиту?

Экспонат, представленный компанией Titan Aerospace, был одним из самых крупных на выставке AUVSI, проходившей на минувшей неделе. А ведь это всего лишь модель одного из беспилотников, разрабатываемых компанией, — «роботизированных атмосферных спутников» Solara 50. Такой аппарат способен поднять полезную нагрузку на высоту до 20 000 метров, оставаться там на протяжении пяти лет, довольствуясь энергией солнца, а затем вернуться на землю вместе со всем оборудованием.

Solara 50 — «птица» не из малых. Длина аппарата — 15 метров, размах крыла — 50 м. (Существует и более крупная модель, Solara 60, которая может похвастаться 60-метровым размахом крыла.) При столь внушительных размерах масса Solara 50 — всего 160 кг. БПЛА может нести полезную нагрузку до 30 кг, что весьма неплохо.

Что же позволяет Solara 50 функционировать в качестве «атмосферного спутника»?

Во‑первых, это высота. С 20 тысяч метров ты смотришь свысока практически на всё, включая погоду. Температура и воздушные потоки на такой высоте если не вполне стабильны, то по крайней мере весьма предсказуемы. С 20 тысяч метров открывается вид примерно на 45 тысяч квадратных километров земной поверхности. Это значит, что базовая станция сотовой связи, смонтированная на Solara, теоретически сможет заменить собой сотню наземных вышек.

Во‑вторых, солнечная энергия. Все доступные поверхности БПЛА покрыты фотоэлектрическими элементами. В течение дня они обеспечивают мощность до 7 киловатт, тогда как потребляемая мощность бортовой электроники и двигателя измеряется в сотнях ватт. Излишки энергии запасаются в литий-ионных аккумуляторах и расходуются ночью. За пять лет службы (этот срок может оказаться значительно больше) Solara может преодолеть миллионы километров, двигаясь с крейсерской скоростью чуть менее 60 узлов (110 км/ч). А по истечении этого срока (или раньше — при необходимости) БПЛА можно посадить, получив в целости и сохранности всю полезную нагрузку — еще одно преимущество перед спутниками.

Стоимость Solara также будет ниже, чем спутника, несущего аналогичное оборудование, но Titan Aerospace пока не уточняет, на сколько. Меньшие версии Solara уже поднимались в небо, и компания планирует начать продажу действующих образцов менее чем через год. У спутников все еще останется много работы на орбите, но с приходом Solara появятся новые возможности в области связи, картографирования и исследований нашей планеты.

По сообщению IEEE Spectrum