Компания Google запустила в стратосферу несколько десятков наполненных гелием шаров в рамках амбициозного проекта Loon, цель которого — обеспечить весь мир доступом к интернету. Работы над проектом велись полтора года (в режиме секретности), прежде чем компания анонсировала массовый запуск стратостатов.

Проверка перед стартом
Красный приемник на доме одного из добровольцев

Впрочем, до «глобального Wi-Fi» еще далеко: проект находится на ранней стадии развития, но в конечном итоге Google рассчитывает запустить тысячи полупрозрачных шаров, которые будут парить на высоте около 20 км. В развивающихся странах, таких как Африка и Юго-Восточная Азия, прокладка оптоволоконных кабелей — непомерно дорогое удовольствие. По этой и ряду других причин из 7 млрд человек, населяющих нашу планету, 4,8 млрд не имеют доступа ко Всемирной сети.

Проект Loon разрабатывается в «секретной лаборатории» Google X, продемонстрировавшей миру автомобиль без водителя и Google Glass. Не удивительно, что компания не оглашает ни объемы финансирования проекта, ни предполагаемую стоимость будущего «стратосферного доступа» к сети для рядовых пользователей.

Первым пользователем Loon стал фермер Чарльз Ниммо (Charles Nimmo), один из 50 новозеландских добровольцев, во дворах которых были установлены приемники, похожие на красные баскетбольные мячи. Ниммо, чьи счета за спутниковый интернет иногда доходят до $1000 в месяц, был весьма обрадован «спустившейся с неба» удаче. Правда, его первый сеанс связи продлился всего 15 минут, но за это время Ниммо успел посмотреть прогноз погоды.

В последние годы в ходе различных исследовательских программ (в том числе военных) используются закрепленные аэростаты, ретранслирующие данные и обеспечивающие выход в интернет. Но шары Google не будут привязаны. Каждый из них будет обеспечивать связь на площади более 2 тыс. квадратных километров, а из-за большой высоты полета пересеченная местность не будет помехой для передачи.

Компания Google разработала технологии, позволяющие долгое время удерживать шары на заданной высоте. Конечно стратостаты будут сноситься в сторону воздушными течениями, но Google рассчитывает, что сможет перемещать некоторые из них, используя энергию солнца и воздушные потоки, чтобы сохранить неразрывную сеть. При этом скорость соединения будет поддерживаться на уровне современных сетей 3G или даже выше.

В проекте Loon будет использоваться специально разработанное для него оборудование, не соответствующее стандартам ни Wi-Fi, ни существующих сотовых сетей.

Стратостаты не станут помехой для самолетов, поскольку будут находиться значительно выше авиационных маршрутов (и значительно ниже спутниковых орбит). При подъеме (и спуске) шаров Google будет извещать об этом FAA и аналогичные регулирующие органы в других странах.

Шары, поднявшиеся над Новой Зеландией, вскоре вернутся на землю. Но согласно планам Google, уже в этом году будет запущено более 300 стратостатов, которые будут курсировать вдоль 40-й параллели, пролетая над Новой Зеландией, Австралией, Чили и Аргентиной.

Перед тем, как начать испытания в Новой Зеландии, представители Google выполнили несколько неафишируемых запусков в Калифорнийской долине. Местные жители начали сообщать о замеченных НЛО.

По материалам PhysOrg, The Verge