Из-за возникших неисправностей космический телескоп Kepler переведен в «безопасный режим» и, вероятно, не сможет вернуться к поиску экзопланет.

Kepler в представлении художника Основная задача Kepler — поиск планет, вращающихся вокруг далеких звезд — возможно, окажется невыполнимой.

Kepler потерял способность «прицеливаться» из-за выхода из строя махового колеса № 4. Маховики необходимы космическому аппарату, чтобы он мог менять свою ориентацию, не включая двигатели. В прошлом году отказало маховое колесо № 2, и новая поломка поставила под угрозу миссию Kepler: для поиска экзопланет ему необходимо как минимум три рабочих маховика.

14 мая Kepler автоматически перешел в «безопасный режим», развернувшись так, чтобы его солнечные батареи были направлены в сторону Солнца для поддержания энергоснабжения всех систем, и отправил на Землю сигнал тревоги. По результатам телеметрии инженеры локализовали поломку.

Если восстановить работоспособность хотя бы одного из неисправных маховиков не удастся, Kepler не сможет продолжить поиск экзопланет. Но без работы космический телескоп не останется: исследователи NASA уже предложили несколько вариантов новых миссий.

Сейчас аппарат стабилизируется за счет использования двигателей. В таком режиме горючего ему хватит на несколько месяцев. Однако инженеры рассчитывают установить космический телескоп в режим «точки отдыха», позволяющий «растянуть» имеющееся топливо на несколько лет.

По сообщению Universe Today