В 2014 г. на МКС начнет работу первая внешняя платформа для коммерческих исследований: теперь каждый, кто готов заплатить, сможет поставить собственный эксперимент на орбите.

Схема миссии: запуск, стыковка, тестирование, вывод за борт, работа в связке с МКС, отстыковка и возвращение на Землю
4 октября сразу пять наноспутников, подготовленных компанией NanoRacks, были запущены прямо с борта МКС

Платформа создается компанией NanoRacks, которая тесно сотрудничает с NASA и поставляет целый ряд оборудования для МКС — прежде всего, стойки и модули для аппаратуры и инструментов. Запущена она должна быть в 2014 г. и установлена на японском модуле Kibo, хотя ракета для нее пока не выбрана — это может быть и американский, и европейский, и японский, и российский носитель.

Разработка внешней платформы ведется совместно с североамериканским отделением европейского концерна Astrium. Конструкторы завершили эскизное проектирование уже в нынешнем сентябре, спустя всего три месяца после начала проекта.

По словам вице-президента NanoRacks Ричарда Пурнеля (Richard Pournelle), у компании уже имеется немало официальных договоренностей по использованию будущей исследовательской платформы. Интерес к ней проявили не только академические структуры, но и военные, правительственные и промышленные организации.

Платформа будет вмещать комплект из 10 стандартных стоек NanoRacks, используемых не только на МКС, но и в некоторых лабораториях. Каждая из них имеет размеры 40х10х10 см и обеспечивает оборудованию питание и сбор полученных данных. Они позволяют поставить на орбите самые изощренные эксперименты, протестировать новые технологии и решения. По желанию заказчика могут оснащаться дополнительным оборудованием — например, антенной для получения команд с Земли и передачи собранной информации.

Доставленная на станцию, платформа будет собрана и протестирована в японском модуле Kibo, после чего с помощью роботизированной руки-манипулятора ее выведут за борт станции. Манипулятор же обеспечит при необходимости прочую работу с исследовательской платформой и вернет ее обратно — космонавтам не нужно для этого выходить в открытый космос.

Пока что стандартный контракт (с 90-дневной работой в космосе) обойдется в 1,5 млн долларов, плюс еще 40 тыс. — за возвращение материалов с орбиты на борту российской капсулы «Союз» или нового американского частного корабля SpaceX Dragon.

По публикации Aviation Week