Представлен полноразмерный прототип лунохода Polaris, который разрабатывается специально для поиска водного льда в вечной тени полюсов Луны.

Вероятное будущее: Polaris на Луне
Аппарат — один из претендентов на получение 20-миллионной награды конкурса Google Lunar X Prize
Руководитель проекта Уильям Уайттейкер (William Whittaker) представляет Polaris на ежегодном фестивале CMU

Все дискуссии о возведении на Луне постоянной обитаемой базы непременно упираются в проблему воды: доставлять этот нелегкий груз в достаточных количествах с Земли будет очень и очень накладно. Впрочем, за последние годы окрепли шансы на то, что и на самой Луне воды может оказаться достаточно, и база сможет обходиться одними местными запасами.

Где же эту воду взять? Луна суха и безвоздушна, а днем под палящим Солнцем температура ее поверхности поднимается достаточно для того, чтобы вода закипела. Она может сохраняться либо где-то на глубине, либо на склонах приполярных кратеров, куда прямые солнечные лучи не проникают многие миллионы лет.

Эти выкладки частично подтвердили недавние исследования окололунных зондов, действительно, заметивших признаки наличия воды у полюсов. Однако для однозначного вывода этого недостаточно — в идеале хотелось бы непосредственно найти и «пощупать» этот вечный лед.

К сожалению, «лунное приполярье» — очень неудобное для исследований место. Местность сильно пересеченная, черные тени высоких скал затрудняют использование во всех отношениях удобной солнечной энергии. Но выбора нет: по воду на Луне больше ходить негде.

Американская компания Astrobotic Technology решила подойти к делу тщательно и ведет разработку специального лунохода Polaris, предназначенного для работы именно в таких условиях, и именно для поиска воды. Недавно публике был представлен полноразмерный прототип аппарата.

Polaris набирает 167 см в высоту и 2,43 в длину при 2,13 м ширины. Собственный вес его составляет 68 кг, еще столько же он способен нести в качестве полезной нагрузки — в том числе и необходимую для поисков дрель. 61-сантиметровые композитные колеса и специально спроектированная подвеска наделяют его способностями настоящего внедорожника (рассчитанного, впрочем, на лунный уровень гравитации). Легкие сплавы и композиты его конструкции не только снижают вес, но и не загрязнят пробы перед анализом.

Как и прочие луноходы, Polaris работает на солнечной энергии — но мы ведь уже знаем, что действовать ему придется часто в глубокой тени. Даже при самом лучшем раскладе он будет видеть Солнце лишь низко над горизонтом, для чего три панели его батарей отличаются не только порядочными размерами, но и вертикальным расположением. Расчеты обещают, что они позволят вырабатывать до 250 Вт энергии.

Кроме того, в Polaris используется специальное программное обеспечение, которое позволит ему двигаться, постоянно соотнося свое положение и солнечный свет и непрерывно корректируя свою траекторию с тем, чтобы проводить на свету нужное время для получения достаточной энергии.

Дата полета аппарата пока неизвестна, однако сообщается, что стартовать он должен на борту ракеты-носителя SpaceX Falcon 9. Если все сложится удачно, на Луне он проведет около десяти дней — срок, за который робот должен преодолеть почти 5 км и успеть просверлить от 10 до 100 отверстий в грунте для взятия и анализа проб. Ну а если он благополучно перенесет лунную ночь (которая длится примерно две недели), то в принципе может продолжать работу, пока не случится полный отказ бортовых систем.

По пресс-релизу Carnegie Mellon University