Живучесть марсианских роверов Spirit и Opportunity, начавших свою научную командировку на Красную планету в 2004 году, превзошла все ожидания инженеров. То же самое можно сказать и об их работе, обогатившей науку множеством бесценных открытий.

Марсианские роверы Spirit и Opportunity, железные геологи, каждый о шести колесах и весом по 180 кг, должны были проработать на Красной планете три месяца и пройти чуть более 1 км. Эти показатели уже перекрыты в несколько десятков раз, а Opportunity все еще продолжает свой путь.

«Мы испытываем величайшую гордость за наши маленькие роверы», — говорит заместитель директора NASA Лори Гарвер. Их выпустили в 2004 году на марсианские просторы, после чего каждый из них должен был функционировать в течение 92 дней. Однако Opportunity отработал уже семь лет, пройдя более 30 км. Spirit показал высокий класс в марсианском альпинизме и в прошлом году встал на вечный прикол, оставшись без притока свежей энергии из-за сбоя в системе питания. Для компетентных сторонних наблюдателей, каким можно считать Дэниэла Уилсона, автора книги Robopocalypse («Робокалипсис»), «эти роверы служат блестящим примером технических возможностей роботов и творческих возможностей человека».

Научная работа этих роботов бесценна: это и регулярные изображения, присылаемые с Марса, и подтверждение гипотезы, что когда-то на Марсе была вода, и съемки мелких пылевых вихрей, которые помогают понять характер марсианских ветров. Все эти открытия вдохновляют новые поколения космических исследователей. В ноябре этого года на Красную планету будет отправлен еще один самоходный аппарат Curiosity. Он продолжит программу NASA по исследованию Марса, которая была начата еще в 1976 году отправкой туда двух зондов Viking.

Новый аппарат должен провести бурение марсианских грунтов и попробовать марсианские скалы на прочность с помощью лазера, он будет анализировать образцы минералов и вести поиски углеродсодержащих молекул, которые могли бы потенциально свидетельствовать о возможности образования жизни. Все это станет возможным благодаря заслугам прославленных близнецов, которые проторили дорогу для новых исследований. Прощаясь с ровером Spirit, один из разработчиков, Джон Каллас из Лаборатории реактивного движения (JPL) NASA, в своей прочувствованной речи сказал: «Благодаря его подвигу мы обогатились знаниями. Теперь Марс не странное, далекое и неведомое место. Теперь на него можно смотреть просто как на нашего соседа».

Статья опубликована в журнале «Популярная механика» (№12, Декабрь 2011).