Каждый из нас хотя бы раз в жизни задумывался, откуда производители всякой высокотехнологичной всячины берут удивительные материалы, способные превратить любую безделушку в научный артефакт.

Притягательный раствор Магнитная жидкость — это вовсе не взвесь твердых магнитных частиц в масле, а гомогенная вязкая субстанция. Чтобы получить ее, в масляную основу добавляют частицы ферромагнетика строго определенного размера в 10 нм. Частицы должны быть достаточно малы, чтобы не отличаться от молекул жидкости-носителя, но и достаточно велики, чтобы не потерять своих магнитных свойств.
Питание для суставов Недавние новозеландские студенты из технологической компании PowerbyProxi, придумавшие и запустившие в серию бесконтактные токосъемные кольца Proxi-Ring для питания приводов тяжелых индустриальных механизмов, с помощью Inventables сумели отвоевать место под солнцем на жестком и очень тесном американском рынке. C 2006 года их компоненты используют в своей технике знаменитая корпорация John Deere и более десятка производителей помельче. Преимущества бесконтактной передачи мощности для промышленного оборудования очевидны: узлы не требуют смазки, охлаждения и выдерживают любое количество оборотов. Вскоре в Америке будет налажен выпуск ветрогенераторов ибуровых станков с технологией PowerbyProxi. Огромный интерес проявили к изобретению военные и представители аэрокосмических корпораций.
Липучка — доллар штучка Пустяковый с виду малолипкий бесклеевой скотч Micro-Suction Surface, который вошел в клиентскую рассылку четыре года назад, принес в итоге приличные деньги японскому изобретателю Юкио Хасияме и рыночный успех нескольким новым продуктам, среди которых FM-радиопередатчик Griffin iTrip для плеера Apple iPod Nano и смартфон Palm Treo Pro. Вместо клеевого слоя в скотче Хасиямы используются тысячи микроприсосок, которые обеспечивают надежную фиксацию электронных устройств на плоских поверхностях. Кусок ленты длиной 10 см и шириной 2,5легко удерживает 400-граммовый стальной слиток на вертикальной стене и не оставляет на ней никаких следов. Когда лента загрязняется, ее достаточно протереть влажной салфеткой, чтобы сцепляющая способность восстановилась полностью. По словам Роберта Донована из компании Griffin, только за счет этой сделки стоимость годовой подписки на каталог Inventables окупилась смногократной отдачей.

Разбуженное воображение подсовывает нам знакомую по кинофильмам картинку: полутемная подземная лаборатория, мерцающие в темноте дисплеи компьютеров, суровые очкарики в белых халатах, припавшие к окулярам электронных микроскопов. Наверное, бывает и такое, но, по мнению Зака Каплана, основателя интернет-компании Inventables, в реальности все намного проще. И намного сложнее.

Предпринимательство у Каплана в крови: оба его деда владели небольшими компаниями и всю жизнь работали сами на себя. Еще в школе Зак прославился продажей неработающих мобильников, точно таких, как у героя Киану Ривза из блокбастера «Матрица». То, что в Америке трубки европейского стандарта бесполезны, знали все, но каждый хотел быть похожим на Нео, поэтому закупленные мелким оптом по 70 баксов телефоны разлетались по 400, как горячие пирожки. В перерывах между удачными спекуляциями Зак прилежно учился, играл в бейсбол, собирал роботов-трансформеров из лего, мастерил во дворе дома американские горки и гонял на сделанном своими руками карте.

Свою первую компанию Каплан основал, будучи студентом машиностроительного факультета Университета Иллинойс, потому что ему стало скучно. Скучно писать дипломную работу по анализу конструкции автомобиля методом конечных элементов, заказанную у университета Всемирным обществом автомобильных инженеров SAE. И, так как темой для диплома непременно должна была стать разработка реального продукта для корпоративного клиента, Зак решил зарегистрировать собственную компанию с загадочным названием LeverWorks и сделать работу для себя самого. За три месяца Зак играючи написал хитроумную программку для управления сайтами и оригинальный софт для хостингового сервиса. И настолько удачно, что в декабре 2001 года LeverWorks вместе с этой нехитрой интеллектуальной собственностью была выкуплена британской медиакорпорацией LeoMedia.

Став уже в 23 года удачливым дельцом, Зак не собирался протирать до пенсии штаны, работая «на дядю». Вместе с бывшим однокашником Китом Шахтом он решил придумать себе бизнес, обязательно связанный с хайтеком, но при этом совершенно новый. Компании еще не существовало в природе, а Шахт и Каплан уже подготовили для нее название Inventables и даже программный слоган: «Возможно всё!»

Возможно всё

Опросив полсотни креативных ребят, занимавшихся разработкой комплектующих для крупных корпораций, Зак и Кит четко определили: наиболее удачные идеи рождаются, когда в руки дизайнера попадают парадоксальные материалы. Неожиданные свойства предмета будят воображение и расширяют представление о пределах возможного. Найти такой материал — настоящая удача. Когда точно знаешь, что тебе нужно, ты идешь в магазин и заказываешь образец. А куда идти, когда не знаешь?

За три месяца Каплан и Шахт, прочесав вдоль и поперек интернет, пролистав кучу каталогов и научных журналов, составили список из нескольких десятков многообещающих инновационных материалов и бесплатно предоставили его маркетологам трех инжиниринговых компаний. Отзывы о подборке были восторженными, но предложение о продолжении сотрудничества на платной основе было категорически отвергнуто. Причем речь шла о смехотворной сумме — всего $2000 за годовое обслуживание.

Причину отказа отчаявшиеся было друзья поняли позже, когда им удалось показать свои наработки ведущему дизайнеру одной крупной корпорации. Оказалось, что те небольшие команды занимались разработкой продуктов для больших предприятий на основе утвержденного «наверху» списка материалов и были ограничены жестким бюджетом. Так вот тот парень, даже не дослушав Зака, сказал, что готов платить за его работу деньги. Когда Каплан, покраснев от собственной наглости, назвал цену — $4000 в год, собеседник лишь улыбнулся в ответ и попросил прислать реквизиты для составления контракта. А реквизитов не было! Как не было офиса и персонала. Компания была официально зарегистрирована на занятые у родственников деньги только в ноябре 2002 года — через два месяца после получения первого заказа.

Механизм работы Inventables был очень прост. Друзья мотались по миру и собирали огромный объем подробной информации о свежайших прорывных технологиях, веществах и механизмах везде где только можно — на выставках, в прессе, в сети. Специально нанятые сотрудники часами «висели» на телефоне, обзванивая потенциальных поставщиков и потребителей. В результате каждую неделю цифровая библиотека Inventables пополнялась сотней-другой новых позиций. Ежеквартально все найденное тщательно «просеивалось», и из сухого остатка составлялся огромный каталог новинок, который отправляли заказчикам.

Спрос на информацию был колоссальным, и список клиентов компании рос как на дрожжах. К 2004 году в него вошло более сотни корпораций «высшей лиги» из списка Fortune 500 и семь из десяти самых инновационных в Америке. Вместе с клиентской базой росла и стоимость абонемента. Теперь это были уже не жалкие четыре, а$ 70000 с носа. Некоторые платили все $ 350000 за специализированный поиск по профильной тематике и ежедневную рассылку обновлений. Inventables наладили тесное сотрудничество не только с покупателями, но и с оптовыми поставщиками «чудес» — химическими гигантами Dupont, RTP Company, MDI Products, Henkel, а также с десятками мелких технологических компаний со всего мира и даже с изобретателями-одиночками. Причем эта категория клиентов могла пополнять свои портфолио совершенно бесплатно. Небольшая фиксированная оплата взималась только в том случае, если потребитель проявлял интерес к конкретному товару.

Для небольшого персонала Inventables каждый рабочий день превращался из обычной канцелярской рутины в настоящее приключение. С понедельника до среды сотрудники просеивали информацию и проводили консультации с экспертами. В четверг вся команда собиралась в комнате для мозговых штурмов, где проходила шумная презентация найденных «жемчужин». В пятницу каждый занимался тем, что ему нравилось. Обычно маленькая контора в этот день становилась чем-то вроде кружка юных техников: народ, включая отцов-основателей, корпел над тестированием закупленных образцов. За пять лет компания Зака Каплана и Кита Шахта с нуля выросла до элитарного интернет-магазина для избранных корпоративных технофилов.

Пролетарская революция

Как известно, лучшее — враг хорошего. О чем еще можно мечтать, если ты на короткой ноге с серьезными людьми из BMW, Boston Scientific, 3M, Motorola, Nike, Procter & Gamble, Coca-Cola, General Motors, Microsoft, Black & Decker и еще десятка «голубых фишек» из Европы и Японии, не считая разной мелочи? Зачем что-то менять, когда твой бизнес тщательно продуман, персонал в поте лица отрабатывает солидные зарплаты, а на твоем рабочем столе лежит стопка оплаченных контрактов? Кит Шахт заскучал и предпочел выйти из раскрученного бизнеса еще в 2007 году.

Зак выкупил его долю и твердо решил поменять бизнес-модель Inventables. Дело в том, что пока друзья подкидывали дровишки вкостер воображения корпоративных дизайнеров и богатели, мир вокруг стремительно менялся. Производители развернулись лицом к «маленькому человеку» и начали выбрасывать на рынок доступные станки с ЧПУ всех типов и форматов. Лавина подержанного, но вполне работоспособного оборудования для обработки всего ився хлынула из недозагруженных заказами цехов в массы. Кризис 2008 года только усилил этот тренд. ВАмерике, Европе и Японии количество технически оснащенных, наполненных свежими идеями предпринимателей-одиночек выросло за последние годы в разы. Все они производят малосерийный или даже штучный эксклюзив — от обуви до электромобилей. Всем им нужны технологичные материалы.

Каплан мог измерить давление неудовлетворенного спроса по бешеному всплеску посещаемости своего сайта — в 2009 году его страницы просмотрели 3 млн человек, а в 2010-м эта цифра была перекрыта уже в течение первого квартала. Примерно также выглядела динамика роста у Make Magazine, Maker Faire, Instructables и других сетевых ресурсов, ориентированных на креативные массы.

В октябре прошлого года ЗакКаплан, предварительно договорившийся со своими клиентами-поставщиками об организации мелкой фасовки продукции, начал продажи товаров из своей научно-фантастической коллекции частникам. «Движок» сайта был модернизирован под изменившуюся бизнес-модель и, по словам самого Каплана, вскоре будет вообще заменен на новый, еще более «умный».

И потекут в наши дома, как из рога изобилия, саморазогревающиеся консервы, фломастеры для мокрых поверхностей, шпионские термочернила, говорящая бумага и прочие чудеса.

Статья «» опубликована в журнале «Популярная механика» (№9, Сентябрь 2011).