Первый в истории космический «грузовик», созданный частной компанией, Dragon — совершил испытательный полет.

Транспортный космический корабль Dragon, создаваемый калифорнийской компанией SpaceX, в будущем должен будет взять на себя доставку грузов к МКС, в рамках общей стратегии NASA по передачи части рутинных задач в руки сторонних подрядчиков (читайте об этом новом подходе в нашей статье «Частники на орбите»). Со SpaceX уже заключен контракт на сумму 1,6 млрд. долларов, по которому компания должна выполнить в интересах NASA 12 запусков после того, как в будущем году шаттлы совершат последние полеты. Если все пройдет успешно, контракт может быть продлен, и тогда сумма его превысит уже и 3 млрд. долларов.

Заметим, что SpaceX — не единственный подрядчик, и компания Orbital Sciences со своей ракетой Taurus 2 и грузовым кораблем Cygnus также примет участие в космической деятельности NASA и его партнеров. Однако первые испытательные полеты Cygnus намечены на будущий год, а вот Dragon — уже в космосе.

Вывела его на орбиту ракета-носитель Falcon 9. По плану испытаний, корабль совершил 4 оборота вокруг Земли, передавая телеметрическую информацию, получая команды из центра управления и маневрируя согласно им. После чего Dragon сведен с орбиты, вошел в атмосферу и совершил посадку в водах Тихого океана, где его подобрали ожидающие корабли: на все про все ушло порядка пяти часов.

Следом за этим полетом намечены еще несколько, в ходе которых будут проверены и отработаны параметры и самого корабля, и ракеты-носителя. А первый коммерческий запуск должен состояться в 2011 г. Не такой большой срок для системы, разработка которой началась в 2005 г.

Сам по себе транспортный корабль Dragon представляет собой конусообразную капсулу высотой 2,9 м и диаметром 3,6 м в основании. Ее пустой вес — 4,2 т, притом что она способна вывести на орбиту до 6 т грузов и вернуть на Землю до 3 т. Капсула состоит из трех частей: защитного носового конуса, основного герметичного блока для грузов (а в будущем, возможно, и для экипажа), а также дополнительного негерметичного блока со сложенными солнечными батареями и теплоизлучателем.

Как уже понятно из сделанного выше замечания, SpaceX лелеет надежду со временем превратить Dragon в полноценный пилотируемый корабль, способный вместить до 7 человек при полете на низкую околоземную орбиту.

Ну а в ходе транспортных миссий к МКС и обратно Dragon будет выводиться на борту ракеты-носителя Falcon 9 высотой 55 м, которая уже прошла основной цикл испытаний. В июне нынешнего года ракета с полноразмерным макетом корабля совершила успешный полет, подняв груз на высоту 250 км.

По публикации Space.Com