Частный корабль для космического туризма SpaceShipTwo впервые оторвался от самолета-носителя и отправился в самостоятельный полет с человеком на борту.

Об успешных испытаниях сообщила компания Virgin Galactic, занимающаяся созданием первой в мире частной космической системы для коммерческого использования — в основном, для обслуживания будущих туристов. Система будет включать самолет WhiteKnightTwo, с которого будет стартовать корабль SpaceShipTwo с 2-мя членами экипажа и 6-ю пассажирами, каждый из которых заплатит за билет, по предварительным оценками, от 200 до 600 тыс. долларов. Корабль сможет подниматься на высоту до 140 км, и после суборбитального полета садиться на землю на специальном аэродроме в калифорнийской пустыне Мохаве.

Всего Virgin Galactic планирует произвести 2 самолета WhiteKnightTwo и 5 кораблей SpaceShipTwo, каждый из которых получит собственное название. Первый из SpaceShipTwo в честь космического корабля из культового сериала «Звездный путь» именуется VSS Enterprise, он-то на днях и совершил первый полет — пока без пассажиров, но с пилотом на борту. 10 октября, стартовав с аэродрома в Мохаве на борту WhiteKnightTwo, он отделился от самолета на высоте 13,7 км, и спустя 11 минут благополучно вернулся на землю.

Пока что на суборбитальную высоту VSS Enterprise не поднимался, а просто спланировал обратно вниз, но уже в этом году должно пройти и полноценное тестирование, с подъемом выше 100 км.

Среди заявленных целей испытаний были проверка систем отсоединения корабля от самолета-носителя, отработка технологий подготовки к запуску, спуска и приземления, оценка стабильности полета, работы контролирующих систем и общей производительности аппарата. К старту разработчики готовились с большой тщательностью. Самолет WhiteKnightTwo совершил 36 вылетов в одиночестве, после чего 4 полета с кораблем на борту, но без его отсоединения — последний такой запуск состоялся 30 сентября.

Таким образом, Virgin Galactic фактически выходит на финишную прямую в создании своей системы космического туризма — тем более что по заявлениям руководства компании ей уже удалось продать около 370 билетов на предстоящие запуски общей стоимостью порядка 50 млн долларов. Планируется, что туристические полеты начнутся в 2012 г., а до тех пор, чтобы убедиться в полной надежности всех систем, разработчики обещают произвести «не менее 50-ти, а может, и 100» испытательных полетов.

Подробнее о проекте Virgin Galactic читайте в нашей статье «Космос — в массы».

По пресс-релизу Virgin Galactic