В NASA рассматривают возможности создания нового поколения кораблей, отправляющихся в космос с горизонтальной взлетной полосы.

Подобный аппарат мог бы взлетать с горизонтального рельса, используя электромагнитный или газотурбинный двигатель. Развивая скорость до гиперзвуковой (порядка 10 Маха) и используя крылья, он мог бы достигать верхних слоев атмосферы. Здесь от него бы отделялся модуль, наподобие второй ступени обычной ракеты-носителя, который уже доставлял бы полезную нагрузку на орбиту. А сам аппарат тем временем возвращается на Землю.

Несмотря на то, что схема выглядит довольно фантастически, глава лаборатории прикладной физики Космического центра имени Кеннеди Стэн Старр (Stan Starr) считает, что ничего принципиально нового для ее реализации изобретать не понадобится. В принципе, все необходимые для нее технологии имеются, их надо лишь «доработать» до эффективного уровня.

К примеру, электрические «рельсотроны» используются для разгона вагончиков на «американских горках». Конечно, скорости там далеко не гиперзвуковые, но принцип работы — тот же. На этом принципе работают и некоторые катапульты для военных летчиков. Подробно о нем можно прочесть в нашей заметке «По рельсам в ад». Там же, кстати, рассказывается, что аналогичной концепцией космических стартов занимаются и в России.

По словам сторонников этой новой идеи, работа над ней способна стимулировать научно-технические разработки сразу в нескольких смежных — и чрезвычайно востребованных — областях, таких, как новый сверхскоростной железнодорожный транспорт, новые технологии хранения электроэнергии и так далее.

К настоящему времени подготовлен 10-летний план по развитию концепции. Для начала с рельсов должны состояться пробные старты обычных беспилотников, и лишь со временем, когда будет создан подходящий носитель, начнутся его испытания. Возможно, стартовая площадка будет подготовлена на мысе Канаверал и включит взлетную полосу с рельсом длиной около 3 км.

По информации NASA