Продемонстрирована в действии технология «дозаправки» беспилотника лазерным лучом.

Лазерный луч способны не только уничтожать технику, передавая на ее поверхность энергию, но и благодаря той же способности — «дозаправлять» ее. О подобной идее мы писали в заметке «Луч как топливо». И вот идея стала реальностью: американская компания LaserMotive продемонстрировала способность передавать энергию на беспилотник, «дозаправляя» в полете пока небольшой, 22-граммовый вертолет, который благодаря такой схеме остается в воздухе часами.

В прошлом году сходная разработка LaserMotive получила 900-тысячную премию NASA — это была система передачи энергии с помощью лазерного луча, питавшая робот, способный подняться на высоту 900-метрового троса. Тогда предполагалось, что технология найдет применение в будущих «космических лифтах», но в LaserMotive пошли дальше. Покуда создание реальных «космических лифтов» остается делом неясного будущего, в компании решили действовать в уже открытых направлениях.

В самом деле, полетное время современных БПЛА сильно ограничивается емкостью топливных баков или бортовых аккумуляторов. Конечно, сегодня активно осваивается использование солнечных батарей для подпитки беспилотников. Благодаря им сверхлегкий аппарат Zephyr способен оставаться в воздухе без дозаправки более 82 часов (читайте: «"Зефир» над Аризоной"), а более тяжелый швейцарский пилотируемый самолет Solar Impulse — больше суток («Ночной полет»). Но вот для военных БПЛА пока солнечные батареи — не лучшее решение. Они слишком тяжелы, и солнечной энергии (по крайней мере, на базе существующих технологий) им никак недостаточно.

По мнению разработчиков LaserMotive, достаточно энергии на борт сможет передать лишь лазерная установка, расположенная на земле. Демонстрацию подобной технологии, показанную на видеоролике, они и представили недавно на конференции Ассоциации по беспилотным системам (AUVSI). Лучи компактных полупроводниковых лазеров фокусируются в области диаметром 7 см, которая с помощью оснащенного видеокамерами компьютера следует за движениями небольшой радиоуправляемой модели вертолета.

На борту его расположены фотодиоды (на манер тех же солнечных батарей), оптимизированные для работы с этим лазерным светом. В итоге до 50% энергии лазерных лучей переводится в электричество, обеспечивая мощность в несколько ватт. Вполне достаточно для небольшой радиоуправляемой игрушки. Других источников энергии на борту не было, и если бы система упустила вертолет из фокуса, он тут же бы упал.

Благодаря такому подходу вертолет способен оставаться в воздухе 6 часов — по словам главы LaserMotive Тома Нагента (Tom Nugent), этот срок ограничен лишь качеством установленного в модели двигателя, неспособного работать дольше. «Это небольшая модель для массового рынка, непредназначенная для слишком долгой непрерывной работы», — говорит он.

По сообщению BotJunkie