Действующие там, где человек просто не выживет. Способные легко манипулировать грузами до полутоны. Именно им, роботам, удалось остановить катастрофическую утечку нефти на скважине в Мексиканском заливе.

На работах по ликвидации утечки нефти на месте взорвавшейся в Мексиканском заливе буровой платформы заняты не только люди, но и роботы. Целая флотилия из пары десятков подводных автоматов действует на огромной глубине, связанные с поверхностью тонкими проводами, по которым они получают энергию и инструкции — и пересылают фотографии и видеозаписи всего, происходящего внизу.

Как сказал представитель компании BP Марк Сольт (Mark Salt), «Они оказались абсолютно необходимыми для операции. Без них мы не смогли бы сделать на скважине ровным счетом ничего». Действительно, даже тренированный аквалангист не сможет работать на глубинах больших 300 м — роботы свободно чувствуют себя на 3 километрах.

Интересно, что львиная доля из используемых на ликвидации утечки роботов изготовлены одной компанией, Oceaneering, которая произвела более половины из примерно 500 аналогичных аппаратов, существующих в мире. 16 из них встали на борьбу с последствиями нынешней аварии — и они-то и стали ключевым фактором, позволившим после почти 3 месяцев прекратить, наконец, выброс нефти в океан.

Один из руководителей Oceaneering Марк Кэмпбелл (Mark Campbell) замечает, что все эти аппараты дорабатывались и адаптировались непосредственно на месте, а скоординировано управлять всеми ими под водой было «как совершать полет в крупном аэропорту без помощи диспетчеров». Несмотря на всю сложность операции, за время действий роботов под водой случилось лишь несколько аварий.

Строго говоря, они не являются в полном смысле слова «роботами», действия их управляются операторами, с комфортом расположившимися в креслах на корабле. Пара джойстиков позволяет контролировать маневры самих аппаратов и их механических рук-манипуляторов. На нескольких экранах оператору показываются виды с бортовых камер и сонаров робота. Один из участников процесса говорит, что «это — как огромная видеоигра».

Изначально концепция подобных аппаратов в США разрабатывалась в 1960-х для военного инспектирования подводных объектов, в том числе — и вышедших из строя советских субмарин. С 1980-х созданные на этой основе «плавучие глаза», аппараты размером с баскетбольный мяч, стали использоваться для исследований дна в интересах нефтедобычи. Сегодня они превратились в сложные системы размерами с автомобиль, приобрели ловкие руки-манипуляторы и играют все более важную роль в подводных работах. Без них практически невозможно действовать на скважинах, залегающих глубже 500−600 м. В среднем, такие роботы обходятся по цене от 3 до 6 млн долларов.

Роботы Oceaneering сегодня способны менять используемые насадки-инструменты на своих манипуляторах даже без помощи человека и без подъема на поверхность, на глубине 1,5 км. Процесс занимает 25 минут — но это намного быстрее, чем поднимать аппарат и снова спускать его в воду.

Кстати, мы писали о том, что нет худа без добра, и даже нынешняя авария в Мексиканском заливе помогает ученым отыскать следы одной древней климатической катастрофы. Читайте: «Фактор нефти».

По публикации NOLA.com