Неделя медленных и ювелирно точных действий потребовалась для того, чтобы на орбите впервые успешно раскрылся солнечный парус.

21 мая стартовавший с японского космодрома Танегасима носитель H-IIA вывел на орбиту целый кластер из 6-ти спутников, в том числе и экспериментальный межпланетный зонд IKAROS. После успешного запуска ученые долго и тщательно проводили тестирование всех бортовых систем аппарата: уж слишком точная работа требовалась на следующих этапах.

И IKAROS справился — медленно и осторожно, начиная с 3-го и заканчивая 10-м июня аппарат впервые в мире успешно раскрыл тончайшую мембрану солнечного паруса, которая позволит ему двигаться без топлива, под давлением солнечного света.

Раскрытие паруса и поддержание его формы обеспечивает центробежная сила медленного вращения (20 об./мин). Каждый шаг этого медленного процесса специалисты JAXA проводили с величайшей осторожностью, после того, как оценили успешность предыдущего. И в конце концов 200 квадратных метров ультратонкой мембраны раскрылись — соответствующие снимки были вскоре представлены публике.

Не стоит думать, что солнечный парус IKAROS — это лишь тонкое полотно. Он сам по себе — сложнейший механизм с плотным каркасом, со встроенными солнечными батареями, датчиками-счетчиками космической пыли, жидкими кристаллами, по отражению которых аппарат контролирует положение паруса. И это при том, что толщина его основы, полиимидной мембраны, составляет лишь 0,0075 мм! После раскрытия специалисты зафиксировали, что солнечные батареи паруса благополучно вырабатывают ток и передают его на сам аппарат. Теперь дело — за следующей фазой.

Чтобы парус был действительно эффективным, им необходимо уметь управлять, чтобы двигать зонд по расчетной траектории. Траектория IKAROS устремлена довольно далеко, аж до Венеры. Лишь после того, как он доберется до соседней планеты, в JAXA миссию будут считать полностью удавшейся. Через несколько недель, когда на аппарат будет подана команда к ускорению, он отправится к ней.

Если все пройдет успешно, то уже в конце нынешнего года японцы планируют запустить очередные аппараты с солнечными парусами, уже круглой формы, диаметром 50 м. Пара аппаратов будет также оснащена ионными двигателями и отправится исследовать систему Юпитера — как саму гигантскую планету, так и Троянские астероиды в ее окрестностях.

Читайте также о российском и американском проектах «солнечного паруса» (которые, увы, пока не могут похвастаться успехом японского IKAROS) — «Как аргонавты в старину…» и «Под солнечным ветром».

По информации JAXA