Если жизнь действительно существует на Венере, то NASA могло бы впервые обнаружить ее еще в 1978 году. Но сделанное 42 года назад открытие осталось незамеченным.
NASA не заметило признаки жизни на Венере 42 года назад
NASA

NASA упустило шанс сделать открытие века — если бы исследования начались тогда, то сегодня мы бы точно знали, обитаема ли Венера.

14 сентября 2020 года группа ученых сделала сенсационное заявление в журнале Nature Astronomy: с помощью телескопов они обнаружили в атмосфере планеты фосфин — токсичный газ, который считается возможным признаком инопланетной микробной жизни.

Это открытие заставило людей на время забыть про Марс и поиски жизни на нем, а также о лунах Юпитера и Сатурна, где тоже возможно существование жизни.

Венера — горячая и ядовитая планета. Поэтому она долгое время считалась слишком негостеприимной для жизни. Но на днях, копаясь в архивных данных NASA, биохимик Ракеш Могул из Калифорнийского политехнического университета в Помоне и его коллеги обнаружили, что фосфин был обнаружен на Венере зонодом Pioneer 13 еще в декабре 1978 года. «Когда вышла статья, я сразу подумал о традиционных масс-спектрах, — говорит Могул. — Мы сразу же начали искать в старых данных соединения фосфора».

Данные в 1978 году были получены с помощью Большого зондового нейтрального масс-спектрометра (LNMS) — одного из нескольких приборов, которые погрузились в атмосферу Венеры в рамках миссии Pioneer 13.

Спускаясь на парашюте, зонд собирал данные и отправлял их на Землю. Когда ученые впервые поделились результатами, они не обращали внимание на соединения на основе фосфора, такие как фосфин. Тогда исследователи сосредоточились на других химических веществах. И зря.

Команда Могула повторно изучила эти данные и обнаружила признаки фосфина. Ученые также нашли доказательства наличия в атмосфере Венеры атомов фосфора.

LNMS не был рассчитан на поиск фосфиноподобных соединений, и ему было трудно отличить газ от других молекул, имеющих схожие массы. Но теперь ученые нашли информацию о наличии в атмосфере соседней планеты некой молекулы, имеющей ту же массу, что и фосфин, причем в количествах, которые соответствуют уровням, описанным в статье Nature Astronomy.