Расшифровка генома бактерии, вызывающей сифилис, помогла ученым выявить ее уникальное свойство, позволяющее инфекции десятилетиями присутствовать в организме. Оказалось, что за приспособленческий навык бактерии, с помощью которого она обманывает иммунную систему, отвечает один-единственный хитрый ген.
Бактерия, вызывающая сифилис, оказалась хорошей «актрисой»
Акварельная иллюстрация Treponema pallidum, бактерии, вызывающей сифилис

Сифилис успешно и легко лечится пенициллином. Однако без помощи знаменитого антибиотика иммунная система не способна справиться с инфекцией. Что-то мешает нашему защитному механизму навсегда избавиться от заболевания, которое десятилетиями может присутствовать в организме и даже поражать человека повторно из-за отсутствия иммунитета. В среднем, за год списки больных сифилисом пополняются на 5−6 миллионов новых лиц. Болезнь становится причиной гибели нескольких сотен тысяч новорожденных и не успевших покинуть утробу матери детей.

Ученым долгое время не удавалось досконально изучить бактерию Treponema pallidum, вызывающую сифилис. Лабораторные условия кажутся привереде непригодными для жизни. Лишь недавно сотрудники Вашингтонского университета смогли полностью расшифровать геном зловредной бактерии и выяснили, почему она такая живучая. Результаты работы опубликованы в журнале PLOS.

Биологические образцы для исследования предоставил мужчина, который 4 раза за 6 лет «подхватывал» сифилис. Ученые искали отличия в геноме бактерий, вызвавших первый и последний случай, и были поражены, когда не зафиксировали сильных изменений в генах трепонемы.

«На примерно 1,1 миллиона оснований, составляющих геном бактерии, было около 20 изменений. Это очень мало, — делится доктор Алекс Гренингер, доцент кафедры лабораторной медицины, руководитель проекта, — Но мы увидели сотни изменений в одном гене».

Непостоянным оказался ген tprK, содержащий инструкции по синтезу белка на поверхности бактерии. Поверхностные белки, как правило, легче обнаруживаются иммунными клетками и являются их основными целями для атаки. Изменчивость «внешних» опознавательных признаков, по мнению ученых, и делала сифилисную бактерию неуязвимой. Частая смена «образа» приводила к постоянной инфекции, которая нередко успешно добиралась до заветной цели — поздних стадий.

Разоблачение «визажиста» коварной трепонемы обеспечит новые подходы к созданию вакцины. Целью будущих лекарств от сифилиса станет либо сам ген tprK, либо те белки бактерии, которые не изменяются со временем.