Существует обоснованный стереотип, гласящий что большинство пластиков разлагаются веками, а то и тысячелетиями. Однако недавнее исследование показало, что это не всегда так — один из самых «долгоживущих» полимеров под действием солнечного света разлагается очень быстро. На свету полистирол окисляется воздухом и распадается на углекислый газ и различные органические соединения.

Схема разложения полистирола под действием солнечного света

Коллектив американских ученых из Океанографического института в Вудс-Хоуле изучил процесс разложения полистирола под действием света. В рамках эксперимента пять образцов поместили в герметичные контейнеры с водой и освещали ксеноновой лампой, которая имитировала солнечный свет втрое мощнее, чем на экваторе. Спустя время исследователи измеряли количество различных веществ, которые выделились в результате разложения пластика. Образцы распадались на углекислый газ и ряд органических соединений, состав которых еще предстоит изучить. По их оценкам, полное разложение мусора из полистирола на свету занимает от десяти до ста лет, в зависимости от состава добавок в нем.

Полистирол широко используется для изготовления пластиковой посуды, упаковки, теплоизоляционных и облицовочных материалов. Сам по себе этот пластик не представляет опасности для окружающей среды, однако изделия из него могут длительное время не разлагаться и накапливаться в природе. Ранее считалось, что полистирол остается в неизменном виде тысячелетия, зачастую даже не распадаясь на частицы микропластика. Это и вызывало серьезные опасения у экологов. Более того, при нагревании до, примерно, 300 градусов, полистирол начинает выделять ядовитый стирол, поэтому его утилизация возможна только путем сжигания, а переработка затруднена.