Орнитологи раскрыли секрет очень черной окраски перьев райских птиц: оказалось, дело в структуре пера, из-за которой свет многократно отражается, рассеивается и поглощается перьями почти так же эффективно, как самым черным материалом в мире — краской Vantablack.
Ученые объяснили, почему самые черные в мире птицы такие черные

Окраска птичьих перьев, крыльев бабочек и некоторых других естественных «украшений» не всегда обусловлена наличием специфических пигментов. Перламутровая, синяя, зеленая и некоторые другие краски птицам и чешуекрылым часто придает структура тканей, задающая диапазоны поглощения и отражения видимого света.

Структурой пера объясняется и глубокий черный цвет плюмажа некоторых райских птиц, выяснили авторы статьи, опубликованной в Nature Communications. Черные птицы, которых мы видим в российских городах — вороны и галки — не такие уж черные: они отливают то серым, то синим. А вот оперение некоторых видов райских птиц, гнездящихся в Новой Зеландии (Astrapia stephaniae, Seleucidis melanoleucus, Ptiloris paradiseu, Parotia wahnesi и Lophorina superba) по черноте приближаются к искусственной краске Vantablack: они поглощают от 99,96 до 99,95% видимого света. Для сравнения, Vantablack поглощает 99,965% видимого света.

Низкая отражающая способность перьев делает этих птиц как будто плоскими: особенно странно это выглядит, когда самец L. superba исполняет перед самкой брачный танец. Как видно на фотографии, в некоторые моменты этого танца самец превращается в совершенно плоскую черную фигуру с лазоревым узором:

Dakota E. McCoy et al. Nature Communications, 2018 Очень черные райские птицы

Ученые рассмотрели перья очень черных райских птиц под растровым электронным микроскопом и смоделировали их строение с помощью компьютерной томографии, а также проследили траекторию распространения луча, падающего на перо.

Контурные перья большинства птиц состоят из стержня, покрытого бородками, к которым в свою очередь крепятся бородочки, покрытые крючками, которые служат для сцепления бородочек и фиксации формы пера. У черных райских птиц геометрия крючков такова, что дает дополнительное рассеивание света, и, как следствие — более полное поглощение.

Dakota E. McCoy et al. Nature Communications, 2018 Слева — структура пера райской вороны (Lycocorax pyrrhopterus), черной не более, чем обычная ворона. Справа — перо паротии Ванеса (Parotia wahnesi), очень черной райской птицы.

Исследователи полагают, что чернота перьев развилась у райских птиц вследствие полового отбора; на фоне бархатистого глубокого черного яркие элементы их оперения выглядят более выигрышно и дают преимущество самцам с максимально черными перьями во время брачных ритуалов, которые у райских птиц всегда включают демонстрацию парадного плюмажа.

«Перья черных райских птиц очень жесткие и прочные, и сделаны из очень дешевого материала. Если нам удастся описать структуру перьев так, чтобы мы могли напечатать нечто подобное на 3D-принтере, я уверен, мы нашли бы применение такому материалу», — рассказывает в интервью Wired орнитолог из Калифорнийской академии наук Джек Дамбакер (Jack Dumbacher).