Сразу два космических телескопа зарегистрировали частого гостя окрестностей Земли — комету 96P/Макхольца, которая раз в несколько лет пролетает в зоне видимости наших обсерваторий, и каждый раз выглядит немного по‑разному.
Комета 96P вернулась в новом обличье

Совместную миссию NASA и ESA по изучению Солнца SOHO (Solar and Heliospheric Observatory) навестил старый знакомец — комета 96P, вошедшая в поле видимости телескопа 25 октября этого года.

Комету 96P наблюдали в 1996, 2002, 2007 и 2012 годах; это самый часто регистрируемый миссией SOHO транзитный объект. В этом году ее зарегистрировал и другой аппарат — миссия NASA STEREO (Solar and Terrestrial Relations Observatory). STEREO наблюдала комету с другого ракурса. Наблюдать комету одновременно из двух далеких друг от друга точек удается крайне редко, случай с 96P — уникальный; когда результаты наблюдений двух обсерваторий объединят, ученые получат самое детальное изображение кометы из когда-либо полученных — а также данные о ее взаимодействии с солнечным ветром.

Обе миссии измерили поляризацию света, отраженного веществом хвоста кометы. Эти измерения с двух точек позволят сделать выводы о составе этого вещества и размерах частиц, составляющих хвост кометы.

96P, известная еще как комета Макхольца, была открыта в 1986 году астрономом-любителем Дэном Макхольцем. Один оборот вокруг Солнца занимает у нее 5,24 года. Для кометы она подходит очень близко к Звезде — в ближайшей точке их разделяет всего 11 миллионов километров. В 2012 году выяснилось, что комета состоит из нескольких твердых частей: за самым массивным телом следуют два фрагмента поменьше В этот раз обнаружился третий фрагмент; астрономы пришли к выводу о том, что структура небесного тела очень быстро меняется — скорее всего под воздействием солнечного излучения.