Учёные открыли необычную функцию неактивных муравьёв. Оказывается, они служат «резервной рабочей силой»: готовы заменить активных рабочих особей в случае необходимости.
Зачем нужны «ленивые» муравьи
Pixabay

Если вы до сих пор думали, что все муравьи — труженики, вы, вероятно, будете сильно удивлены, узнав, что большое число «рабочих» муравьиной колонии проводит подавляющую часть времени за… ничегонеделанием. Это стало известно ещё в 2015 году — благодаря работе, подготовленной учёными из Аризонского университета (США).

Специалисты из Аризонского и Оксфордского университетов провели новое исследование. Чтобы понять, как разделены функции в колонии муравьёв, они пометили отдельных особей цветными точками (одна — на голове, другая — на груди, и две — на абдомене, или брюшке). Учёные записывали насекомых на видео и затем — благодаря меткам — могли их отличить. Результаты показали, что муравьи колонии могут относиться к четырём группам: неактивные, «ленивые» особи; особи, что проводят бо́льшую часть времени, «прогуливаясь» вокруг муравейника; «добытчики», выполняющие задания за пределами муравьиного гнезда (например, ищут пищу или же строят защитные стены из крошечных камней); «няньки», вскармливающие потомство.

Исследователи заметили, что абдомен у неактивных муравьёв более крупный: это навело авторов на мысль, что такие насекомые могут хранить в нём пищу для других особей. Однако это предположение должно быть ещё проверено, так как необходимо понять, что является следствием, а что — причиной (возможно, более крупный абдомен — следствие их «ленивого» образа жизни, а не причина).

В результате исследования учёные впервые показали, что неактивные муравьи могут быть резервной рабочей силой. Специалисты удалили 20 процентов наиболее активных муравьёв-рабочих и увидели, что в течение недели их заменили в основном насекомые, относившиеся ранее к «лентяям» (их активность повысилась и стала соответствовать уровню прежних «работников»). Авторы исследования отмечают, что такая функция неактивных участников муравьиной колонии предполагалась и ранее, однако гипотеза не была проверена эмпирически.

В следующем эксперименте учёные удалили 20 процентов неактивных муравьёв — и увидели, что «ленивые» насекомые не были заменены (в отличие от первого случая с самыми активными особями).

По предположению Даниэля Шарбонно (Daniel Charbonneau), соавтора работы, группа «ленивых» муравьёв складывается из молодых рабочих особей, которые пока являются наиболее слабыми в колонии, и потому для них правильней не проявлять большой активности. Учёный добавляет, что такие насекомые при этом продуцируют яйца и могут, занимаясь этим, также хранить пищу. Когда же колония теряет рабочих особей, их способны заменить ничем не занятые «ленивые» муравьи, предполагает Шарбонно.

Исследование было опубликовано в журнале PLOS ONE.