О дронтах, или додо, известно очень мало: высадившись на Маврикии в 1598 году, люди начали ловить и готовить неуклюжих нелетающих птиц, и спустя 50 лет от единственной в мире популяции не осталось ничего, кроме нескольких рисунков и литературных описаний и фрагментов костей, привезённых в Европу. Исследовав под микроскопом тонкие срезы сохранившихся костей дронта, биологи из университете Кейптауна (ЮАР) выяснили, как жили легендарные птицы.
Биологи выяснили, как жили птицы додо

Птенцы дронтов вылуплялись в августе и очень быстро вырастали до размеров взрослой птицы. Линяли они по весне, сбрасывая светлые маховые перья и оставляя только мягкий серый пух. Узнать всё это позволил гистологический анализ костей 22 дронтов из музеев и частных коллекций, а также знание особенностей маврикийского климата. Циклоны приходят на остров в ноябре и прекращаются в марте. Это самое холодное и ветреное время на Маврикии, и дронты должны были устпеть вырастить тёплое оперение до прихода ветров, то есть до ноября. Структура костной ткани указывает на период активного роста в раннем детстве — значит, вылуплялись и оперялись птенцы в конце лета.

О весенней линьке дронтов учёным рассказали признаки сезонного дефицита кальция, приходившегося, как полагает Ангст, на начало тёплого сезона и связанного с потерей перьев. Додо линяли сразу после окончания брачного сезона, считает учёный, и весь остаток года до новых циклонов разгуливали, «одетые» в серо-коричневый мягкий пух. Такими их и запомнили европейские поселенцы.

Однако, несмотря на скорость роста и набора массы у птенцов, половой зрелости додо достигали только в возрасте нескольких лет, считает руководитель исследовательской группы, палеобиолог Дельфина Ангст (Delphine Angst). Такое долгое созревание было обусловлено отсутствием на Маврикии хищников: додо некуда было торопиться, главным испытанием для них, как и для других птиц и зверей на острове был сезон циклонов — правда, только до прихода человека.

Исследование опубликовано в журнале Scientific Reports.