Микрозонды Sprite (проекта Breakthrough Starshot) — миниатюрные спутники размерами 3,5×3,5 см и массой всего 4 грамма — успешно запущены на орбиту и передают сигналы на Землю.
Самый маленький спутник в истории запущен на орбиту

Breakthrough Starshot — совместный проект российского миллиардера Юрия Мильнера и Стивена Хокинга. Концепция состоит в том, чтобы запустить базовый корабль с тысячью микрозондов (массой 1 грамм) на борту; после их поочередного запуска лазерная установка на Земле сфокусируют на солнечном парусе (с ним соединены микрозонды) луч мощностью 50−100 гигаватт. Это должно придать аппаратам ускорение до скорости в 5 раз меньше световой.

Ави Лёб (Avi Loeb), профессор Гарвардского университета, глава консультативного совета по Breakthrough Starshot Initiative, отметил, что снижение массы космических аппаратов нужно для того, чтобы они могли достичь ближайших звезд за время человеческой жизни.

Итальянский наноспутник Max Vailer

Два зонда Sprite были прикреплены к внешним корпусам латвийского спутника «Вента» и итальянского Max Valier Sat. (Это небольшие устройства, созданные компанией OHB System AG, находящейся в Германии, и запущенные одновременно в июне.) При этом Max Vailer везет еще 4 микрозонда в грузовом контейнере — они должны быть запущены в космос (однако в течение полета возникла техническая неполадка в обмене сигналами с итальянским спутником).

По мнению Майкла Гарретта (Michael Garrett), директора Астрофизического центра Джодрелл-Бэнк Манчестерского университета, удивительно и захватывающе, что такие маленькие устройства могут сохранять стабильность в космосе, использовать солнечную энергию и общаться с Землей.

Запуск крошечных устройств к планетам, орбитам ближайших звезд, поможет пролить свет на возможность существования внеземной жизни. Главная цель Breakthrough Starshot — Альфа Центавра, ближайшая к нам звездная система. Ученых при этом интересует не только экзопланета Проксима Центавра b, но и вся «обитаемая зона» вокруг звезды Проксима Центавра, предположительно пригодная для жизни.

Лёб считает, что зонду потребуется еще 20 лет разработки, плюс 20 лет на то, чтобы достичь Альфы Центавра. Ученый уверен, что ожидание того стоит.