Японские синички общаются «предложениями», в которых порядок «слов» определяет смысл высказывания. К такому выводу пришли трое орнитологов из Швейцарии, Швеции и Японии, составив для птиц «правильные» и «неправильные» сигналы из фрагментов сложносоставных птичьих сигналов.
Синички общаются предложениями, в которых важен порядок «слов»

Во многих языках структуру предложения задаёт порядок слов. Проиллюстрировать это примерами из русского языка сложно, потому что в в русском порядок слов свободный; предложение «Редактор вчера внимательно прочитал рукопись», по Розенталю, можно записать 120 разными грамматически верными и понятными способами, и отличаться они будут только оттенками интонации. Но в других языках — например, в английском — от порядка слов в предложении зависит смысл сказанного; некоторые варианты расстановки вообще лишают предложение смысла. В ряду Japanese cherry is in bloom / In bloom Japanese cherry is / Japanese in bloom is cherry означает «цветёт японская вишня», второе звучит несколько архаично, а третье вообще ничего не значит.

В сигнальных системах некоторых животных порядок элементов тоже очень важен: есть исследования криков обезьян и песен птиц, в которых чёткий порядок звуков определяет смысл сигнала. Правда, до сих пор не было ясно, могут ли животные, ориентируясь на знакомый порядок, извлекать смысл из новых комбинаций сигналов.

Восточные, или японские, синицы Parus minor (такие же, как привычные россиянам большие синицы, но с менее ярким грудным оперением) защищаются от хищников, собираясь в большие стаи и атакуя. Синичье «ополчение» собирается по сигналу, состоящему из двух частей: первая (ABC) — трель, которая сама по себе означает «опасность», вторая часть (D) означает призыв к совместному действию. Иногда синички откликаются на призывы к обороне других видов птиц.

Учёные записали сигнал, состоящий из смеси сигнала ABC японской синицы и сигнала совместного действия другой маленькой птички — буроголовой гаички (tӓӓ). В природе синицы такого сигнала никогда не слышали, но поняли его — по крайней мере в одном из дух вариантов. Вариант ABC- tӓӓ сработал: синички собирались вместе и начинали искать хищника. А на звуки, записанные в обратном порядке (tӓӓ-ABC), синицы не реагировали. Значит, решили учёные, порядок сигналов в «предложении» важен для понимания смысла, причём птицы способны понимать новые сообщения, составленные из знакомых смысловых блоков, если в них сохраняется правильный «порядок». Сигнал ABC-D для птичек не просто связан с конкретным действием — он состоит из двух смысловых частей: «опасность — нападать вместе», и превращается в бессмыслицу от перемены мест этих частей, совсем как предложение про японскую вишню для носителей английского.

Исследование опубликовано в Current Biology.