Киты — самые крупные животные на Земле и, что парадоксально, они питаются мельчайшим морским планктоном. Эта способность появилась у них в результате длительного эволюционного процесса, и новая находка палеонтологов показала то, с чего все начиналось давным-давно.
От острых зубов к фильтру воды: новые подробности эволюции китов

Усатые киты, как и синие, процеживают сквозь специальный фильтр во рту огромные объемы океанической воды. В результате, на нем остается множество мелких рачков и других крошечных обитателей океана. Однако у предков современных китов были большие, острые зубы, которые позволяли им охотиться на крупную добычу. До сих пор то, как именно зубастые хищники превратились в фильтратов с «усами» из кератина (того же, из которого сделаны наши ногти) оставалось для ученых загадкой.

Основная теория заключалась в том, что киты сначала постепенно потеряли все зубы, и лишь потом развили на их месте систему фильтрации. Однако новая находка опровергает это предположение. Череп возрастом 30 миллионов лет был найден на дне реки Вандо в Южной Каролине дайвером около десяти лет назад. После этого он был проанализирован и описан командой, возглавляемой Джонатаном Гейслером из Нью-Йоркского технологического института.

Этот древний кит, получивший название Coronodon havensteini, имел острые передние зубы, помогавшие ему охотиться на крупную добычу, как и считали ученые. Но особый интерес вызвали необычные задние зубы пильчатой формы. «Обычно такая форма зубов помогает животным разгрызать крупные куски добычи, и нам потребовалось время, чтобы понять, что эти зубы на самом деле создавали узкие щели для фильтрации воды», объясняет Гейслер.

Схема отдельных элементов ископаемого черепа кита Схема отдельных элементов ископаемого черепа кита

Вероятно, C. havensteini не мог заглатывать и эффективно процеживать воду в тех же объемах, что современные киты. Скорее всего, эта система использовалась для того, чтобы ловить мелкую рыбешку, всасывая с водой целые стайки и косяки. Современные морские леопарды используют ту же систему: они могут как фильтровать богатую крилем воду, так и охотиться на крупную добычу, подобно пингвинам. Фактически, еще до того, как ученые своими глазами увидели процесс охоты и кормления леопардов, они предсказали эту стратегию, основываясь на форме зубов.

Тем не менее, по черепу нельзя судить о том, когда именно зубы сменились на китовый ус. Все потому, что их коллагеновых структур не получаются такие же долговечные окаменелости, как из костей. Впрочем, будущие находки могут много рассказать ученым; в конце концов, именно недавние открытия дали исследователям практически полную картину того, как киты эволюционировали из копытных наземных млекопитающих размером с кошку в океанических колоссов.