Палеонтологи из Перу и США исследовали останки самого древнего из известных науке усатых китов — одного из первых китообразных, отказавшихся от острых зубов в пользу завесы из роговых пластин во рту.
Когда у китов были зубы
Серый кит - современный представитель подотряда усатых китом, дальним предком которого, возможно, был Mystacodon selenensis.

Изучение старейших из известных останков усатого кита помогли учёным понять, как зубастые морские хищники — предки современных китов — переключились на питание планктоном, потеряли зубы и обзавелись китовым усом.

Палеонтологические данные свидетельствуют о том, что первые китообразные были хищниками с длинными и острыми зубами. Из современных китов такие зубы остались только у представителей подотряда зубатых китов (Odontoceti), второй же подотряд китообразных, усатые киты (Mysticeti), обходятся длинными роговыми пластинами, которые используют, чтобы отсеивать из воды планктонных моллюсков, рачков и мелкую рыбёшку.

Животное, останки которого нашли в перуанской пустыни, оказалось представителем самого древнего из известных науке видов усатых китов. Вид получил название Mystacodon selenensis. По данным радиоуглеродного анализа, такие киты жили 36 миллионов лет назад. Они не были особенно большими: длина тела достигала четырёх метров (для сравнения, его современные сородичи — синие киты — вырастают иногда до 33 м). Вместе с эластичными роговыми пластинами у него в пасти росли и твёрдые зубы, что и позволило палеобиологам назвать его промежуточным звеном между древними зубастыми предками всех китообразных и усатыми китами. Питался древний кит не так, как современные горбатые и синие киты: он не цедил воду, попавшую ему в рот, а всасывал в себя воду вместе с мелкой добычей.

Oliver Lambert et al./Current Biology

Некоторые анатомические признаки Mystacodon selenensis, указывают на то, что не так давно его предки были четвероногими и жили на суше: в частности, об этом говорят выдающиеся вперёд тазовые кости. Этот признак, характерный для первых, примитивных китов, однако, уживается у уплощённой передней частью черепа — вполне прогрессивной чертой, присутствующей и у современных китообразных; кроме того, локоть у Mystacodon selenensis, как и у современных китов, неподвижен, в отличие от локтей их сухопутных предков. Таким образом, скелет Mystacodon selenensis сочетает очень примитивные и очень прогрессивные черты. Учёные рассчитывают на то, что новые находки помогут точнее установить степень его родства с современными китами и объяснить загадки его анатомии.

Результаты исследования опубликованы в журнале Current Biology.