Миссия NASA Cassini, заключавшаяся в исследовании Сатурна, стала одним из самых успешных проектов агентства за последнее десятилетие. Увы, все хорошее когда-нибудь заканчивается. У Cassini подошло к концу топливо, а потому NASA запланировало для отважного исследователя грандиозный финал. В течение нескольких месяцев аппарат пройдет там, где еще никогда не пролетал космический корабль: между Сатурном и его кольцами.
Cassini вошел в кольца Сатурна: грандиозный финал

Update: в настоящее время NASA уже опубликовало первые фотографии, полученные во время съемок колец Сатурна.

В минувшую субботу Cassini прошел точку невозврата, пролетев мимо спутника Сатурна, Титана, который изменил траекторию полета аппарата и буквально направил его в сторону колец планеты. В настоящее время Cassini лег на курс неизбежного столкновения с Сатурном, которое произойдет в сентябре. Вход в кольца состоялся в среду, 26 апреля. Этот этап миссии особо опасен, поскольку ученые не могут с точностью предсказать, какое именно количество звездной пыли и прочего мусора лежит между планетой и ее внутренними кольцами. Если их будет слишком много, Cassini может попросту не пережить столкновения.

Для того, чтобы операция прошла успешно, датчики аппарата будут непрерывно мониторить окружающее пространство, чтобы своевременно просчитать траекторию уклонения в настоящее время, а также рассчитать будущий маршрут. В зависимости от количества мусора, NASA может изменить изначальную программу.

Специалисты надеются, что на пути корабля практически не встретятся ни обломки астероидов, ни пылевые скопления. В противном случае, даже если аппарат окажется поврежден, от все равно столкнется с Сатурном, как и было запланировано. Обязательное уничтожение корабля необходимо для того, чтобы не загрязнить земными бактериями, которые могут находиться на борту Cassini, спутники Сатурна — Титан и Энцелад, куда в будущем астрономы намерены отправить модули для поиска внеземной жизни и ее следов.