В августе этого года с аэродрома в штате Теннеси взмоют два тактических бомбардировщика Мартин B-57 «Канберра». Правда, вместо смертоносных бомб они будут вооружены мирными научными инструментами для изучения Солнца и других объектов Солнечной системы.
Бомбардировщики США послужат науке во время затмения
Тактический бомбардировщик США Мартин B-57 «Канберра»

Вместо бомб «Мартины» — американские бомбардировщики времён войны во Вьетнаме — будут вооружены камерами, которые в драгоценные минуты, когда Луна закроет самую яркую часть Солнца, будут снимать солнечную корону, а также Меркурий и, возможно, одни из древнейших объектов Солнечной системы — до сих пор никем не виденные вулканоиды.

Выйдя в стратосферу, учёные рассчитывают получить возможность наблюдать Солнце и другие объекты без искажений, которые искажают наблюдения даже самых точных наземных телескопов. Кроме того, бомбардировщики смогут немного поиграть с затмением в догонялки: для наблюдателя с Земли затмение продлится 2,5 минуты, а самолёт, летящий вслед за лунной тенью, получит лишних полминуты для наблюдений. Больше выиграть не получится: всё-таки тень Луны будет двигаться по Солнцу втрое быстрее скорости света, и тягаться с ней не под силу никакому самолёту, даже военному.

Как утверждает руководитель проекта Константин Цанг (Constantine Tsang), измерения, которые выполнят инструменты на «Мартинах», будут уникальны. Камеры, установленные на спутниках, не могут снимать так быстро, как камеры Цанга (с частотой смены кадров в 60 кадров за минуту), и именно такая скорость позволит зафиксировать неуловимые маленькие вспышки плазмы в короне, которые можно наблюдать только во время затмения — в обычное время их нельзя разглядеть из-за яркого свечения центральной части звезды.

Затмение также предоставит учёным возможность снять Меркурий в инфракрасной части спектра и измерить температуру на его поверхности; таких измерений ещё не делал ни один космический аппарат.

Кроме фотоохоты на Меркурий, камеры на «Мартинах» будут искать в свете солнечной короны загадочные и древние объекты — вулканоиды. Предполагается, что эти небольшие астероиды могут вращаться по стабильным орбитам вокруг Солнца, но из-за яркого света звезды их до сих пор не удавалось обнаружить.