На самом деле панды бело-чёрные — потому что светлого меха на них больше, чем тёмного. Такой окрас не очень распространён в животном мире, и его эволюционная роль не вполне ясна. Чтобы понять, как черные лапы и «очки» помогают пандам жить, американские биологи изучили все возможные гипотезы о том, как окрас помогает хищникам.

Панды, как известно, питаются исключительно бамбуком, но их ближайшие родственники — хищные или всеядные медведи, поэтому зоологи сравнивали окрас разных частей тела у хищных животных и условия их обитания. У хищников, живущих в тенистых лесах, часто бывают тёмные лапы и спина, и существует гипотеза, что это помогает им прятаться в тени. А у хищников, обитающих там, где много снега, часто много белой шерсти на всём теле. Зоологи предположили, что панды воспользовались обоими рецептами: за счёт белого меха они маскируются в снегу, а за счёт тёмных лап прячутся в тени деревьев. Правда, белые пятна мешают прятаться летом.

А вот окрас морды объяснили социальностью панд: у многих других животных тёмные уши и участки кожи и шерсти вокруг глаз служат для того, чтобы выделяться среди себе подобных или для демонстрации агрессии. Когда панды дают сородичам понять, что всё в порядке, они прикрывают лапами тёмные круги вокруг глаз. Эта повадка служит подтверждением теории о коммуникативной роли черных «очков».

Нетипичный для медведей окрас панд может объясняться еще и их растительной диетой, считают учёные. Панды — вегетарианцы, поэтому они не могут накопить много подкожного жира и впасть в спячку на всю зиму. Белые участки шкуры могут быть эволюционным приспособлением к активной зимовке. У других медведей необходимости в белом маскхалате просто нет.

Результаты исследования опубликованы в журнале Behavioral Ecology.