Шесть лет беспрецедентной героической работы. Девять месяцев упорных попыток спастись. На днях стало ясно: завязший в марсианском песке аппарат Spirit вызолить не удастся. Но так просто он не отступит. Марсоход будет продолжать исследования — теперь в виде стационарной научной платформы.

Марсоходы Spirit и Opportunity достойны самого настоящего уважения. Рассчитанные на 3 месяца работы, они верно прослужили уже почти 6 лет, прислав на Землю массу ценнейшей информации о настоящем и прошлом Красной планеты. Они оказались практически «неубиваемыми» — мы писали об этом в заметке «Бессмертные на Марсе».

Но время неумолимо, и аппараты испытывают все большие трудности. Пыль покрывает солнечные батареи, снижая их производительность, забивает важнейшие узлы двигательной системы. Только поразительная стойкость марсоходов позволяет им оставаться в строю.

Как уже прекрасно знают наши постоянные читатели, один из аппаратов-близнецов еще в апреле 2009 г., двигаясь к югу по западной кромке невысокого плато Основная База (Home Plate), соскользнул с твердой породы и плотно завяз в рыхлом грунте. С тех пор работающая со Spirit команда предпринимала массу тщательно продуманных и подготовленных попыток высвободить его — но безуспешно. Осложняет ситуацию поломка одного из 6 колес, случившаяся еще в 2006 г. Инженеры даже отрабатывали схемы действий, используя действующую модель ровера на песке у себя в лаборатории, проводили компьютерное моделирование — все неудачно. А в ноябре отказало еще одно колесо, еще более усложнив ситуацию.

Несмотря на это, команда Spirit, также проявив впечатляющее упорство и профессионализм, добилась довольно многообещающих подвижек именно в ходе последних по времени попыток. Но быстро приближающаяся марсианская зима сводит на нет все их локальные успехи.

Пока что на Марсе середина осени, зима наступит в начале мая. Но интенсивность солнечного излучения стремительно падает, и уже с середины февраля его будет недостаточно для питания марсохода. Практически лишенный энергии аппарат не может продолжать попытки вырваться, и стратегию действий надо срочно менять. Остатки заряда надо использовать с умом.

«Spirit не умер, — провозглашает глава «марсианского направления» NASA Даг МакКвистон (Doug McCuistion), — он лишь перешел к новой фазе своей долгой жизни. Еще в прошлом году мы предупреждали, что попытки высвободить аппарат могут и не оказаться успешными. Теперь приходится констатировать, что это так: текущее его местоположение станет и последним». Но унывать не стоит: и неподвижный Spirit не теряет (простите каламбур) бодрости духа. Он продолжит работу — уже в качестве стационарной исследовательской платформы.

Для этого уже в ближайшие недели планируется провести операцию по небольшому развороту марсохода для подготовки к приближающейся зиме. Первоначальная задача — выжить, и для этого он должен развернуться так, чтобы лучи смещающегося к югу Солнца падали на панели солнечных батарей под максимально близким к прямому углом, принося как можно больше энергии.

Эшли Струп (Ashley Stroupe), одна из членов команды, работающей со Spirit, поясняет: «Нам надо чуть приподнять заднюю, либо часть марсохода, а лучше — обе сразу. Должно помочь небольшое движение задних колес, так, чтобы они немного забрались по склону, на котором находятся. Возможно, нам понадобится опустить правый передний угол аппарата, и для этого мы можем попытаться прокрутить его, чтобы оно само вырыло себе ямку в грунте».

Действительно, текущее положение аппарата, по мнению специалистов, не позволит ему собирать достаточно энергии, чтобы поддерживать коммуникацию с Землей (и слушаться подаваемым отсюда командам). Но буквально пара градусов наклона изменят ситуацию и дадут возможность раз в несколько дней выходить на связь. А главное, они позволят немного подогревать бортовую электронику, которая без этого вряд ли переживет глубокое охлаждение зимой.

Остается надеяться, что зимовка пройдет удачно. Ведь в этом случае Spirit продолжит работу уже в новом качестве — стационарной исследовательской платформы. И задачи перед ним можно будет поставить не менее интересные. Более того, ряд научных вопросов куда удобнее выяснять именно с помощью неподвижного аппарата.

Один из таких вопросов — слежение за мельчайшими отклонениями оси вращения Марса. Они могут ответить на важнейший вопрос о свойствах ядра планеты, а именно, отвердело ли оно, или остается, как у Земли, жидким. Для такого эксперимента требуются месяцы точнейших наблюдений, невозможных для подвижного робота. И если Spirit удастся ответить на вопрос о состоянии марсианского ядра — уже это одно станет открытием огромного значения. Но это — лишь одна тема, которой можно заняться парализованному марсоходу. Ученые обязательно найдут ему и другие способы приложить к делу его умелые и надежные руки.

По информации NASA