Весь спектр природных условий на Красной планете, равно как и его возможности поддерживать существование жизни, до сих пор остаются одной из главных загадок Марса. И пока у нас нет достаточных возможностей исследовать обстановку напрямую, мы можем взяться за похожие места в пределах нашей собственной планеты. Тем более что такие имеются в Австралии, а она все-таки куда ближе, чем Марс.

О первом из подобных исследований недавно отчитались микробиологи, проведшие детальное изучение некоторых озер на западе Австралии. Озера эти интересны своей естественной повышенной кислотностью и соленостью, что, по мнению ученых, приближает их к возможной обстановке в некоторых регионах Марса. И, конечно, на самой Земле — несколько миллиардов лет назад.

«На основе поступающих данных можно сделать вывод о том, что некогда Марс имел большие запасы воды сравнительно высокой кислотности и солености, — поясняет глава группы исследователей Мелани Мормайл (Melanie Mormile). — И если на планете некогда была жизнь, она должна была иметь механизмы, позволяющие ей существовать в подобной обстановке».

На самом деле, исследования способностей живых организмов (прежде всего, конечно, микроорганизмов) существовать в «марсоподобной» обстановке проводятся по всему земному шару. К примеру, внимание ученых привлекли обитатели высокогорных озер Анд в Боливии и Чили, или озера в канадской Британской Колумбии.

Подобные работы позволяют получить представление о фундаментальных биохимических механизмах, обеспечивающих способности жизни существовать в таких непростых (на наш взгляд) условиях. Однако до сих пор все они сосредоточивались на объектах, среда которых была почти нейтральной, либо слегка щелочной, как у морской воды. В этом смысле исследование, проведенное в Австралии, стало действительно первым.

Во время местной зимы 2005 г. Мормайл с коллегами провели заборы проб из 11 озер на западе Австралии, вода в которых имела pH от слабо щелочной (8,2) до выраженной кислотной (2,7). Первый этап состоял в получении общей картины состава и состояния микрофлоры в этих источниках.

Ученые выделили из проб бактерии и секвенировали гены, кодирующие их 16S рРНК, то есть установили его нуклеотидную последовательность. Этот ген отличается крайне малой изменчивостью, что позволило использовать его в качестве удобного маркера, действующего на больших эволюционных расстояниях.

Сравнивая полученные данные с имеющейся информацией о последовательности ДНК соответствующего гена в современных организмов, ученые вели поиск ближайших родственников обитателей этих австралийских озер. Если совпадение превышало 97%, это был один вид, если находилось в пределах 93−97%, то — новый вид, а совпадение менее 93% говорит, что мы, скорее всего, имеем дело с новым родом.

Таким путем были проанализированы гены 84-х выделенных из австралийских озер видов бактерий. Из них 8 были отнесены к новым видам, а 35 — новым родам. Кроме того, было показано, что разнообразие микробного «населения» озера прямо зависит от его химического разнообразия: чем больше различных минералов можно выделить в составе воды, тем больше видов микроорганизмов в ней обитают. А главное — действительно удалось показать, что бактерии вполне способны адаптироваться и обитать даже в столь кислой и «пересоленной», богатой металлами среде, как в некоторых из этих озер.

Однажды с Марса будут доставлены достаточные количества образцов для проведения их микробиологического и биохимического анализа. И понемногу ученые начинают понимать, что и как им стоит искать. Какие данные могут стать свидетельствами того, что некогда в прошлом на Красной планете была жизнь. И как нам ее познать.

По публикации Space.Com