Небольшой астероид, сблизившийся с Землей на прошлой неделе, всполошил весь астрономический мир: многие сочли, что этот объект имеет искусственное происхождение. Это вряд ли, зато он вскрыл нашу уязвимость перед телами с такой необычной орбитой.

Наземные телескопы обнаружили 10-метровый астероид 2010 AL30 лишь за 3 дня до его максимального сближения с Землей — на расстояние менее трети дистанции до Луны. Никто, конечно, не сомневался, что никакого опасного столкновения с планетой не произойдет: даже если б наши орбиты пересеклись, тело подобного размера сгорело бы в атмосфере. Всеобщий интерес вызвало другое: период обращения 2010 AL30 вокруг Солнца составляет почти ровно земной год. Либо это удивительное и маловероятное совпадение, либо говорит об искусственном происхождении тела.

Мы писали об этом в заметке «Сближение». Но теперь появилось немало новых дополнений к тем первоначальным данным. Действительно, первоначальный грубый расчет показал, что 2010 AL30 в 2005 г. находился где-то в окрестностях Земли, а в 2006-м — Венеры. Это и позволило многим специалистам счесть, что астероид представляет собой фрагмент носителя одной из венерианских миссий — конкретно говоря, европейского зонда Venus Express, запущенного в ноябре 2005-го и прибывшего к соседней планете в апреле 2006 г. Но более детальные подсчеты внесли свои коррективы: теперь ясно, что в 2005 г. объект был не так уж и близко к Земле, и до сих пор ближе всего к нам он оказывался в 1920 г. Словом, 2010 AL30 — объект вполне естественного происхождения.

Детальный анализ траектории 2010 AL30 выявил другую интересную ее особенность: она пролегает таким образом, будто некто специально спроектировал полет, делая его максимально незаметным для наблюдателей с Земли. Конечно, никакой злой разум тут ни при чем, речь о простом случае — но случай говорит о том, что подобное вполне может повториться, и на такой «потайной» траектории вполне может оказаться тело уже не столь безобидное.

Конечно, более крупные астероиды обнаруживать намного легче. Но и не слишком большие — размерами где-то от 30 до 50 м — уже представляют значительную опасность, при этом оставаясь не слишком заметными для телескопов вплоть до того, как приблизятся к Земле на близкое расстояние. Для сравнения: обычно подобные тела мы можем заметить за несколько лет до того, как они сблизятся с нами.

«Внезапный гость» 2010 AL30, как теперь стало ясно, оставался на дальних от нас частях своей орбиты более столетия, невидимым. Ничто не мешает «поступать» так же и другим, куда более опасным астероидам. Их периоды обращения вокруг Солнца могут быть близки к земному году, 2-м, 3-м или 4-м. Причем, по мнению кембриджского астронома Тимоти Спара (Timothy Spahr), наиболее опасны именно последние, поскольку их орбита будет «синхронизирована» не только с земной, но и с орбитой Юпитера. Газовый гигант, несомненно, будет сильно влиять на полет таких тел, внося в него большой элемент непредсказуемости.

Впрочем, скрытно подобраться к Земле могут и астероиды, движущиеся не по такой «синхронизированной» орбите. Опасными считаются, к примеру, те, орбита которых пролегает внутри орбиты нашей планеты: львиную долю времени они проводят между нами и Солнцем, оставаясь невидимыми на фоне его ослепительного блеска.

По мнению ученых, хорошим средством обнаруживать и те, и другие объекты вовремя мог бы стать новый телескоп, расположенный ближе к Солнцу — где-нибудь близ орбиты Венеры. С другой стороны, стоимость подобной миссии будет достаточно высока, а количество астероидов на таких «потайных» орбитах, все-таки, невелико.

Некоторую пользу в этом деле должен принести и недавно запущенный орбитальный телескоп WISE (мы писали об этой миссии в заметке «Мудрейший»). По оценке ученых, он вполне способен вовремя заметить достаточно крупные астероиды, двигающиеся по «синхронизированным» с Землей орбитам — лишь бы их размер приближался к 1 км в поперечнике. Такие большие тела, находясь на примерно том же расстоянии от Солнца, что и мы, должны достаточно сильно разогреваться, чтобы быть видимыми для инфракрасных датчиков WISE. К сожалению, большинство тел меньшего размера останутся для аппарата невидимыми.

По публикации New Scientist