В первые дни нового года новейший орбитальный телескоп, созданный для поиска далеких планет, сделал свои первые находки — сразу 5 штук.

В честь удачливого новичка открытые планеты названы Kepler 4b, 5b, 6b, 7b и 8b. «Открытие ясно показывает, что наш новый научный инструмент находится в полном порядке и замечательно действует, — так прокомментировал событие Уильям Боруцки (William Borucki), глава группы, занимавшейся разработкой телескопа, — Все говорит о том, что зонд полностью выполнит все поставленные перед ним исследовательские задачи».

Все 5 обнаруженных планет больше Земли и относятся к классу горячих юпитеров, крупных и раскаленных, размеры которых колеблются примерно от диаметра Нептуна и до большего, чем у нашего гиганта Юпитера. Полный путь по орбитам у них занимает от 3,3 до 4,9 земных дня. А главное — там очень жарко; по оценке ученых, температура на всех 5-ти планетах составляет от 1,2 до 1,6 тыс. градусов. Ничто живое, насколько мы можем судить, в таких условиях существовать неспособно.

По словам одного из руководителей NASA Йона Морзе (Jon Morse), специалисты так и «ожидали, что первыми объектами, открытыми новым телескопом, станут «горячие юпитеры» с короткой орбитой… и осталось лишь дождаться момента, когда Kepler начнет обнаруживать и более редкие для наблюдений небольшие планеты с более длинными орбитами» — понемногу приближаясь к тому, что все ждут с таким нетерпением. К обнаружению планеты, подобной нашей собственной Земле.

Запущенный весной прошлого года зонд Kepler будет вести постоянное и одновременное наблюдение за поведением более чем 150 тыс. звезд. Уже к настоящему моменту его бортовое оборудование сумело обнаружить признаки, говорящие о наличии примерно сотни неизвестных ранее планет — пока эти данные продолжают анализироваться.

Как и большинство аналогичных миссий, Kepler ведет поиски планет, ориентируясь на периодические изменения яркости звезды. Они возникают тогда, когда планета, двигаясь по орбите, проходит между звездой и нами. Изменения яркости зависят от размеров и плотности планеты, а зная размеры и величину орбиты — вместе с характеристиками самой звезды — можно сказать многое и о самой планете.

Ученые надеются, что зонд продолжит работу, по крайней мере, до ноября 2012 г., и сумеет обнаружить немало планет — в том числе и тех, размеры и положение которых позволяют воде на них существовать в жидкой форме. Это, насколько нам известно, — главное условие для появления жизни. Впрочем, такие измерения куда более сложны. Достаточно вспомнить о том, что полный путь по орбите у Земли занимает 1 год, и у аналогичных планет должен составлять примерно ту же величину. А для точных результатов требуется проводить измерения хотя бы 3 раза — это значит, что если зонд уже зафиксировал следы нашей далекой «родственницы», нам придется запастись терпением.

А пока можно прочесть нашу заметку «Ловец жизней», в которой подробнее рассказано о миссии Kepler и больших ожиданиях, которые с ней связаны.

По информации NASA