Несколько лет назад на Марсе был обнаружен метан, но откуда он взялся на Красной планете оставалось неясным. Теперь же показано: скорее всего, он имеет биогенное происхождение.
Все-таки, жизнь?: Одно из двух
Не забывайте: даже если жизнь на Марсе имеется, она наверняка недалеко ушла в развитии от простейших микроорганизмов, живущих в крайне непростых и стесненных условиях

Обнаружение метана на Марсе показало: планета не так уж и мертва. Какая-то активность здесь должна была быть — если не в биологическом, то в геологическом смысле, и этот вопрос мы разбирали подробно в заметке «Живой Марс». Коротко говоря, существовали такие возможности: этот метан мог быть занесен упавшими на планету метеоритами, мог быть создан геологической активностью, деятельностью вулканов или живых организмов. Причем, в сравнительно недавнее время.

В хилой атмосфере Марса срок существования метана исчисляется максимум парой сотен лет: он быстро разлагается под ультрафиолетовыми лучами Солнца. И раз уж он обнаруживается на этой планете, стало быть, некий процесс — метеориты, вулканы или живые организмы — каким-то образом постоянно восполняет его запас. И вот недавнее исследование британских ученых позволило отбросить одну из этих гипотез: показано, что объемы метана, образовавшегося с падением метеоритов никак не достаточны для того, чтобы объяснить имеющиеся на Марсе количества этого газа. А чуть раньше выяснилось, что и вулканы вряд ли ответственны за этот газ. Что же, выходит, Марс до сих пор населен живыми организмами?..

Получается, что вероятность этого довольно высока — хотя существует и еще одно возможное объяснение, не связанное с жизнью. Метан может также получаться в качестве побочного продукта реакции местных вулканических пород с водой. Один из авторов работы, Ричард Корт (Richard Court) говорит: «Наши эксперименты стали еще одним шагом в решении загадки происхождения марсианского метана. Теоретически, метеориты, испаряясь при падении на планету, могут стать источником этого газа, но, воспроизведя этот процесс в лаборатории, мы получили слишком малый выход метана. Метеориты не прошли испытание».

Упрощенно говоря, эксперимент состоял в нагревании фрагментов метеоритного вещества до температуры около 1 тыс. градусов по Цельсию, имитирующей падение сквозь атмосферу Марса. Разумеется, велся анализ выделяющихся при этом газов. Затем получившаяся цифра была сопоставлена с данными о частоте падения метеоритов на Красную планету, и выяснилось, что таким путем может быть «произведено» не более 10 кг метана в год. Это куда меньше того количества метана, которое, по современной оценке, необходимо для восполнения его запасов в атмосфере Марса — 100−300 тонн.

Это исследование обязательно будет учтено разработчиками предстоящих миссий к Красной планете, особенно работниками NASA и ESA, которые планируют к 2018 г. развернуть на Марсе масштабный совместный проект Meji, одна из задач которого — поиски источника местного метана. Раз метеориты можно отбросить, следует сосредоточиться на оставшихся вариантах.

Еще один из авторов работы, профессор Марк Сефтон (Mark Sephton) говорит: «Мы существенно продвинулись вперед. Как говорил Шерлок Холмс, отбросьте все неподходящие объяснения — и единственное оставшееся будет верным. Список возможных источников метана сокращается, а самая интригующая возможность — биогенной его природы — остается среди кандидатов. Нам осталось совсем немного».

По пресс-релизу Imperial College London