Марсоходы не сдаются: даже оставаясь в песчаном плену больше полугода, аппарат Spirit сделал крайне интересную находку.

Загадочная Троя — не только древний город из гомеровского эпоса, но и место «заточения» марсохода Spirit, завязшего в песке еще в апреле этого года. С тех пор специалисты безуспешно пытаются вызволить его, моделируя ситуацию на Земле и подавая команды уже 6-й год работающему на Красной планете аппарату. До сих пор робот так или иначе справлялся с регулярными проблемами. Более того, с 2006 г. одно из его колес и вовсе не работает, что (почти) не мешает ему продолжать исследования.

Но этот случай оказался самым неприятным: все попытки высвободить аппарат пока заканчиваются неудачей. Впрочем, в каждой ситуации есть свои плюсы — и в этой тоже. «Пробуксовывающие колеса марсохода сняли верхний слой грунта, и под ним обнаружилось кое-что очень и очень интересное», — поясняет Рэй Арвидсон (Ray Arvidson), работающий с аппаратом ученый.

С самого начала миссии Spirit и его «брата-близнеца» Opportunity неофициальным лозунгом ее было «Следуй за водой». Аппараты работают, прежде всего, для поисков на Марсе минералов, которые свидетельствовали бы о существовании здесь воды — не сегодня, так когда-нибудь в древности. Сегодня этот вопрос можно считать решенным: некогда на Красной планете плескались целые океаны, о чем мы рассказывали в заметке «Влажный Марс».

Произошло это, не в последнюю очередь, благодаря работе марсоходов Spirit и Opportunity. Впрочем, при выполнении этой миссии одинаковые, как двойники, аппараты оказались все-таки в неравных условиях. Opportunity спустился на дно некогда существовавшего озера, а Spirit очутился на куда более сухой пустоши. Окружающие его базальтовые породы — застывшие потоки лавы, «выдавленной» из-под коры планеты мощными ударами метеоритов. До сих пор этот аппарат, в отличие от своего собрата, ни разу не находил ничего, что было бы связано с водой.

Но вот Spirit достиг области, названной Columbia Hills — и все резко изменилось. Здесь марсоход обнаружил гидроксид железа, соединение, формирование которого немыслимо в отсутствие воды. Это сразу привлекло ученых, которые внесли необходимые изменения в работу аппарата: вскоре он рапортовал о находке и других минералов, связанных с водой. И именно в этот кульминационный момент Spirit просто застрял в сыпучем песке на краю небольшого кратера!

О дальнейшем мы вкратце уже рассказывали. По счастью, даже пленение не помешало Spirit сделать новую интересную находку. Пытаясь высвободиться, аппарат безуспешно прокручивает колеса, постепенно снимая верхние слои грунта под ними — и там обнаружились… сульфаты. Почему это так важно?

Рэй Арвидсон поясняет: «Эти сульфаты, залегающие прямо под верхним слоем пыли и песка, говорят нам о том, что сформировались они под воздействием фумарол, которые выносили на поверхность серу (фумаролы — потоки горячего газа, которые выбрасываются на кратерах или склонах вулканов — ПМ). Фумаролы связаны с гидротермальной активностью и служат признаком вулканической активности, связанной с водой, большого количества воды, растворенной в магме планеты, как на Земле. Такие области, теплые и влажные, прекрасно подходят для некоторых живых организмов».

Ученым просто повезло: граница между породой, насыщенной сульфатами, и той, где их содержание резко падает, оказалось, проходит почти ровно под серединой застрявшего марсохода. Spirit, как мы говорили, засел на краю кратера — и кратер этот оказался интереснее всего, что он наблюдал до сих пор. Это открывает очень многообещающие перспективы.

А пока картину можно описать вот как. Когда во время местной зимы один из полюсов Марса подвергается большему нагреву Солнцем, его ледяная шапка начинает сползать к экватору. Темная теплая почва подо льдом еще подогревает его, и нижние слои ледника подтаивают. Образовавшаяся вода течет через отложения сульфатов, унося с собой водорастворимые соли железа и оставляя нерастворимые соли кальция, которые образуют твердую корку. Эту-то корку и обнаружил марсоход в Трое.

По сообщению NASA