Третий пролет зонда MESSENGER впервые дал ученым в руки практически полную картину поверхности Меркурия, самой загадочной планеты Солнечной системы.

Фрагмент свежего снимка поверхности Меркурия, сделанного широкоугольной бортовой камерой зонда MESSENGER. Цвета не соответствуют действительности и подобраны на основе кадров, снятых через 11 светофильтров, для лучшего отображения состава породы
«Кометный» хвост Меркурия, прослеженный по входящему в его состав натрию. Он существенно уменьшился со времени предыдущего пролета зонда близ планеты, который прошел около года назад
MESSENGER близ Меркурия: взгляд художника

«Новые изображения напоминают нам, что Меркурий по‑прежнему полон сюрпризов, — резюмирует Шон Соломон (Sean Solomon), возглавляющий исследования миссии MESSENGER.

Очередной — третий по счету — пролет зонда близ Меркурия состоялся 29 сентября. Аппарат в очередной раз использовал притяжение планеты для совершения маневра, череда которых должна помочь ему в 2011 г. окончательно лечь на рабочую орбиту около нее. Если не считать ожидаемой перезагрузки бортового оборудования, которая произошла из-за временного отключения энергосистемы зонда в ходе прохождения через пятно солнечного затмения, все произошло совершенно гладко. За время пролета инструменты MESSENGER провели запланированную съемку, открыв очередные 6% поверхности Меркурия, ранее никогда не виданные человеком.

Фрагмент одной из сделанных зондом фотографий показан на первой иллюстрации слева. На ней виден типичный меркурианский пейзаж, с ударными кратерами и следами былой вулканической активности. Округлый и покатый кратер в центре картинки имеет диаметр около 290 км и, скорее всего, является результатом мощного вулканического извержения.

Тем временем один из бортовых инструментов MESSENGER’а провел глубокое исследование текущего состояния внешних слоев атмосферы Меркурия (если мы, с нашим прекрасным воздухом вообще можем называть «атмосферой» этот крайне разреженный и нестабильный газ). Вещество в эту «экзосферу» планеты попадает, в основном, с самого Меркурия, выбитое с его поверхности мощными потоками солнечной радиации и отдельными ударами метеоритов. Давление той же радиации вызывает деформацию «экзосферы», которая образует не округлую оболочку, а далеко вытянутый «хвост», который всегда вытянут в сторону от Солнца.

Обнаружилось, что во время 3-го пролета хвост этот стал существенно меньше, чем во время предыдущего, состоявшегося в октябре прошлого года. Об интересных находках, сделанных в ходе того пролета — в том числе, о первых снимках обратной стороны планеты — мы рассказывали в статье «Редкая близость».

Ученые считают, что сокращение «хвоста» вполне закономерно и связано с ослаблением давления солнечных лучей, которое неминуемо на данном участке эллиптической орбиты Меркурия, самом удаленном от звезды.

Интересно, что вместе с уменьшением «хвоста» зафиксировано падение и количества натрия в экзосфере планеты, зато кальций и магний повели себя ровно наоборот. Эту особенность объяснить пока не удается. Возможно, после того, как MESSENGER окончательно ляжет на свою орбиту, он сможет провести непрерывное наблюдение за поведением экзосферы планеты в течение всего годового цикла. А вдобавок ему откроются и приполярные области — последние 2% поверхности Меркурия, до сих пор не виданные ни одним человеческим существом.

Читайте и о других находках, сделанных зондом на загадочном Меркурии, находках, которым журнал Science даже посвятил специальный выпуск: «Меркурий во всей красе».

По информации NASA