К старту готовится новая космическая миссия, которая изучит Солнце в экстремальных ультрафиолетовых лучах.

Примерно каждые 11 лет на Солнце происходят революционные перемены. Из глубин поднимаются могучие и сгустки плазмы — и превращаются в активные пятна, спустя некоторое время разрывающиеся с энергией миллиардов атомных бомб и выбрасывающие в космос потоки мощного излучения. Это лишь слабая демонстрация подлинной мощи нашей звезды — и наш глаз этого не замечает. Он просто «настроен» не на те длины волн.

Для этой цели лучше всего обратиться к ультрафиолетовому излучению, точнее к одной из самых высоко энергетических его частей — т.н. экстремальному ультрафиолету (ЭУФ) с длиной волны от 1 до 120 нм. Именно здесь изменения излучения Солнца особенно заметны. Фотоны этого излучения куда более «энергичны» и, как следствие, опасны, чем та часть УФ-спектра, которая приводит к появлению загара: пара часов на пляже под их воздействием — и человек не выживет.

В периоды высокой солнечной активности интенсивность ЭУФ может расти и падать в тысячи раз за считанные минуты. Оно приводит к нагреванию верхних слоев земной атмосферы, вызывает их расширение и, как следствие, влияя на высоту орбиты спутников. Вдобавок, «энергичные» фотоны этого излучения буквально разбивают на части молекулы и даже атомы, с которыми сталкиваются, создавая высоко в атмосфере избыток ионов, которые приносят помехи в радиосвязь. Словом, такие явления лучше внимательно отслеживать и изучать.

Именно для этой цели в NASA и готовится новый инструмент EVE (EUV Variability Experiment, «Исследование изменения ЭУФ»), который уже этой зимой приступит к работе на борту зонда SDO. EVE позволит вести мониторинг интенсивности ЭУФ с частотой в 10 с, регистрируя изменения менее 0,1 нм, круглосуточно и без выходных — подобного еще не предпринимал никто.

Хотя формально EVE должна изучать солнечную активность, похоже, что первое время ему придется исследовать отсутствие этой активности. Если не произойдет ничего неожиданного, аппарат начнет действовать во время текущего солнечного минимума — едва ли не самого глубокого за последнее столетие. Пятна, вспышки и другие интересные объекты практически не появляются на нем. Но это ничего: с точки зрения ученых, солнечный минимум ничуть не менее интересен, чем максимум.

Это сравнительно тихое и спокойное время, в которое есть возможность установить базовые параметры изменчивой жизни Солнца. Например, сравнить яркость звезды сегодня и во время предыдущего минимума, чтобы понять, не становится ли она ярче или тусклей?

Судя по всему, Солнце тускнеет. Измерения, проведенные в ходе различных проектов и космических миссий, показывают, что излучение звезды в сравнению с периодом 12-летней давности снизилось на 0,02% в видимом диапазоне и на 6% в экстремальном ультрафиолете. Пока что это лишь неуверенное утверждение, и уточнить этот животрепещущий вопрос с достаточной аккуратностью как раз должна помочь миссия SDO и инструмент EVE.

Подробнее о миссии SDO и других проектах по изучению нашей звезды читайте в заметке «Пробуем корону».

По информации NASA