Ко всеобщему удивлению астрономов, на блестящих кольцах Сатурна обнаружены горы высотой в несколько километров.

Свежие изображения колец Сатурна, присланные зондом Cassini, открыли у них новые необычные особенности. Кольца, которые вообще-то являются довольно тонкими и плоскими образованиями, в некоторых местах внезапно утолщаются, формируя высокие горы. Судя по всему, эти структуры — продукт массового столкновения образующих кольца фрагментов, столкновения, окутанного целыми облаками ярко сверкающий в солнечных лучах ледяной пыли.

Боб Паппалардо (Bob Pappalardo), один из работающих с миссией Cassini ученых так описал недавнюю находку: «Это как надеть 3D-очки и внезапно обнаружить у картинки третье измерение. Это одно из самых важных открытий, сделанных за все время работы Cassini». А стоит сказать, что открытий за более чем десять лет было предостаточно — вкратце мы рассказывали о них в заметке «Юбилей Cassini».

Полученные и обработанные недавно изображения были сделаны аппаратом в течение недели, в районе 11 апреля этого года, когда на Сатурне было равноденствие. В этот период блестящие кольца планеты повернуты к Солнцу ребром, и с Земли практически невидимы. Стоит сказать, что для Сатурна равноденствие — куда более редкое явление, чем для нашей планеты, поскольку полный круг по своей огромной орбите он совершает за целых 30 наших лет.

Кольца Сатурна являются скоплениями ледяных и каменистых обломков, имеющих форму почти плоских дисков диаметром в сотни тысяч километров. Масштабы колец впечатляют: по оценке специалистов, общая их масса составляет 30 квинтиллионов тонн льда, пыли и камня. Толщина их в некоторых областях составляет не более 10 м, зато в других она может достигать нескольких километров — так свидетельствуют недавно полученные снимки Cassini.

Во время местного равноденствия, когда Солнце подсветило кольца с ребра, все неровности на их поверхности стали видны — и Cassini не растерялся. Высота «горных пиков» установлена по длинной тени, которую они отбрасывали.

Еще одна ученая, занятая изучением окрестностей Сатурна, Каролин Порко (Carolyn Porco) говорит: «Мы считали, что плоскость колец имела в высоту не больше пары этажей, если сравнивать их с современными зданиями. На деле же она может достигать 3 километров — для нас это звучит, как воплотившаяся научная фантастика».

Действительно, одна из «вершин» на кольцах поднимаются почти на 4 км — земные горы аналогичной высоты уже покрываются снегом. Ученые считают, что она создается влиянием Дафниса, одной из многочисленных лун Сатурна.

По публикации Space.Com