Японские ниндзя бесшумны. Темны. Почти невидимы, перемещаясь из одной тени в другую. Впрочем, в современных войнах они не менее заметны, чем все остальные: инфракрасные тепловизоры легко различат их даже под черной одеждой, даже в глубокой тьме. Свои «ниндзя» есть и в космосе.

Это — темные объекты, скрывающиеся в обширных мрачных пространствах далеко от ближайших звезд и планет. И для их поиска уже идет сборка нового инфракрасного телескопа, самого мощного в истории аппарата WISE.

По планам ученых, WISE проведет сканирование всего небесного свода в ИК-диапазоне, что позволит создать самый детальный каталог областей, пока что остающихся для астрономов темными в прямом и переносном смыслах. Сюда относятся и плотные газопылевые облака, и коричневые карлики, и некоторые астероиды. В том числе и те, которые могут довольно неожиданно оказаться в прямой близости от Земли.

Действительно, наблюдения в оптическом диапазоне позволяют обнаружить астероиды со сравнительно ярко отражающими поверхностями. Однако ученые уверены, что существует и значительная популяция этих небесных тел, неохваченных подобными исследованиями, слишком темных, чтобы быть видимыми на оптических длинах волн.

Эти астероиды, видимо, будут видимы мощными инфракрасными датчиками орбитального телескопа WISЕ — по оценкам ученых, их должно набраться около 200 тыс. Возможно, это заставит ученых пересмотреть оценку не только количества астероидов, вращающихся поблизости от нашей планеты, но и числа потенциально опасных для нее тел.

Разумеется, что это не будет единственной задачей зонда WISE. Он позволит изучить вопросы, связанные с процессом формирования звезд и их эволюции, структуры галактик. Вообще, как говорит один из руководителей проекта, «когда вы смотрите на небо с недоступным ранее разрешением, на новых длинах волн, вы наверняка обнаружите нечто, что до сих пор не было известно».

Причем именно ИК-волны в этом плане наиболее многообещающи. Звезды испускают видимый свет и излучение на более коротких волнах потому, что они раскалены. Куда более холодные объекты светятся лишь отраженным светом, но все они испускают инфракрасные волны. Фактически, их испускает любое тело, имеющее температуру выше абсолютного нуля.

К сожалению, именно этот факт делает создание ИК-телескопа крайне непростой задачей. Без специальной сложной охлаждающей системы он сам будет создавать излучение, вносящее помехи в его работу. Без нее он будет так же слеп, как и обычный телескоп, установленный среди ярких огней центральной площади какого-нибудь современного мегаполиса.

WISE будет охлаждаться до температуры лишь на 15° выше абсолютного нуля (до -258°C) с помощью твердого водорода. Именно его авторы миссии предпочли более популярному для этих целей жидкому гелию, поскольку он позволяет обойтись меньшими количествами охлаждающими агентами. А для запускаемого в космос аппарата это критически важно.

В сравнении со своими предшественниками, из которых самый известный — Spitzer (о нем и его достижениях читайте в статье «Зоркий Spitzer») — новый WISE отличается в сотни раз более высокой чувствительностью. Запуск аппарата запланирован на декабрь этого года, а затем ему понадобится около 6 месяцев на осмотр всей небесной сферы. Собранные данные он будет передавать на наземные станции 4 раза в сутки.

Анализируя их, ученые обязательно проверят некоторые из современных астрофизических теорий. К примеру, одна из них заявляет, что формирование большинства звезд во Вселенной происходило в ходе столкновения галактик и под их «давлением». В этом процессе межзвездные газопылевые облака плотно сжимались, что и давало первоначальный толчок для гравитационного коллапса. Эта идея подтверждается некоторыми наблюдениями, но нуждается в дополнительных свидетельствах. И инфракрасный аппарат подойдет для этого как нельзя лучше, поскольку видимый свет неспособен проникнуть сквозь такие облака, а инфракрасный — может.

О подготовке миссии WISE читайте также в статье «Орбитальный дозор».

По сообщению NASA