В 1996 г. мир потрясло сообщение об обнаружении в марсианском метеорите следов микробов — однако на деле эта находка оказалась не слишком достоверной. Впрочем, недавний анализ того же метеорита показал, что, по крайней мере, условия на Марсе некогда вполне подходили для существования жизни.

13 лет назад открытие, совершенное группой Дэвида МакКея (David McKay), стало сенсацией. Ученые проанализировали вещество метеорита ALH 84001, который был обнаружен в Антарктиде и происхождение которого было определено, как марсианское. По их данным, в нем обнаружены следы, свидетельствующие о наличии на Красной планете жизни — некоторые органические вещества и даже объекты, внешне весьма напоминающие настоящие бактерии.

Впрочем, это сообщение не получило широкой поддержки. Многие ученые сочли «микробоподобные объекты» слишком неоднозначной находкой, а органические молекулы, даже довольно сложные, вполне способны появляться и без участия живых организмов. Тем более что они находятся и в веществе астероидов, прилетающих к нам из самого далекого космоса (кстати, по мнению некоторых это, наоборот, свидетельствует о том, что жизнь довольно распространена во Вселенной и вполне могла быть занесена к нам из космоса — читайте об этом: «Большое космическое путешествие»).

Да и сам результат анализа подвергался сомнению: было подсчитано, что метеорит в своем путешествии пережил весьма жесткие условия и раскалялся более чем до 150 °C. Насколько нам известно, ни один, даже самый устойчивый, микроорганизм неспособен пережить такое (даже самые «термоустойчивые» бактерии на Земле погибают при 120 °C).

Однако новый анализ того же метеорита, законченный недавно независимой группой исследователей во главе с Полом Найлсом (Paul Niles), показал, что если не следы жизни, то следы условий, подходящих для жизни, он все-таки несет.

В составе ALH 84001 выделены минералы, содержащие кальций, магний и железо, что, по мнению ученых, позволяет сказать, что изначально он происходит из поверхностных слоев марсианской породы, и провел довольно значительное время в контакте с большим количеством воды и углекислого газа (который, возможно, вырывался из более глубинных слоев).

Соотношение содержания трех металлов, растворенных в воде, определяется ее температурой. Это позволило ученым сказать, что метеорит некогда находился в воде с температурой заведомо ниже 100 °C. Это, кстати, было далеко не так очевидно, поскольку в более глубинных слоях, при высоком давлении вода может оставаться в жидкой фазе и при более высоких температурах.

Эта работа интересна хотя бы уже тем, что метеорит, уже названный «самым внимательно изученным куском камня в истории человечества», способен дать новую интересную информацию. Если уметь правильно к нему подойти. Однако по‑прежнему никаких однозначных следов жизни в нем не обнаруживается, и специалисты считают, что без специальной марсианской миссии, которая бы провела самые тщательные поиски ее следов и передала бы для анализа на Землю достаточное количество образцов, на это не стоит надеяться.

По публикации New Scientist Space