В природе — грейпфрут, гибрид апельсина и помело. В технике — гибридные автомобили. А теперь и в космосе обнаружены странные «гибриды» астероида и кометы. Чем в точности являются эти ранее неизвестные объекты, пока непонятно.

В 1996 г. астрономы впервые заметили появление довольно необычного небесного тела 133P/Elst-Pizarro, которое вращалось вокруг Солнца по орбите, пролегающей между Марсом и Юпитером — словом, в области небезызвестного Пояса астероидов. Несмотря на это, внешне оно было совершенно похоже на комету — иначе говоря, обладал длинным хвостом газа и пыли.

Подобного до сих пор не наблюдалось, ведь разница между астероидами и кометами весьма принципиальна, она включает их внешний вид, состав и орбиты, что объясняется разным происхождением этих небесных тел.

Ясно было одно: 133P — объект чрезвычайно редкий. За столетия предыдущих наблюдений ничего подобного обнаружено не было: ни один астероид не выбрасывал хвоста, и ни одна комета не вращалась по орбите в астероидном поясе.

Каким же образом такое могло произойти? Североирландский астроном Генри Хсье (Henry Hsieh) выдвинул недавно две версии происхождения загадочного тела. Первая — что изначально объект 133P был рядовой, обычной кометой, которая из-за гравитационных взаимодействий с Поясом астероидов и планетами оказалась «пойманной» в нем и понемногу сменила свою орбиту. Однако такое развитие событий маловероятно, поскольку требует определенной редкой комбинации взаимного расположения планет, пролетая мимо которых, комета бы меняла траекторию, а затем и легла на «астероидную» орбиту. По мнению ученого, это настолько маловероятно, что вполне возможно, в этом случае 133P — единственный в своем роде объект.

Второе объяснение состоит в том, что 133P, наоборот, по природе и происхождению является астероидом, с необычно высоким содержанием льда, который в результате столкновения с другим астероидом оказался очищен от твердой пылевой корки и начал выбрасываться в космос в виде кометного хвоста. В этом случае подобных объектов вполне может найтись немало — и мы сможем их увидеть.

Рассуждая таким образом, Генри Хсье приступил к наблюдениям и внимательно рассмотрел 599 обитателей Пояса астероидов. И — да — среди них он нашел еще один, который также образует газопылевой хвост. Это — астероид 176P/LINEAR.

Так что, судя по всему, загадка решена. Обнаружение «собрата» 133P позволяет с большой уверенностью отбросить гипотезу о кометной природе этого тела. Зато появляется необходимость в том, чтобы выделить 133P и 176P в отдельный класс космических тел, «кометоподобных астероидов», содержащих аномально большое количество льда, который в результате столкновений с другими телами может выбрасываться в виде хвоста. Остается решить, как их называть — то ли «кометоидами», то ли «хсьеоидами».

Кстати, все самое важное о кометах — от суеверий до астрофизики — можно найти в нашей статье «Хвостатые странницы».

По сообщению physics arXiv blog