Странное светлое пятно, появившееся недавно на Венере, ставит астрономов в тупик. Что стало ему причиной — вулканическая ли деятельность, турбулентные вихри в атмосфере или солнечный ветер? Дискуссия уже разгорелась — и затихать в ближайшее время не собирается.

Как и в еще одном недавнем случае — появлении пятна на Юпитере («Вероятность катастрофы») — первым о видимых изменениях поверхности Венеры сообщил астроном-любитель Фрэнк Мелило (Frank Melillo). Это, кстати, еще один довод в пользу столь полезного и перспективного увлечения, как наблюдение звездного неба. Несмотря на то, что в космос устремлены сотни профессиональных телескопов, возможностей совершить открытие и прославиться у простых людей по‑прежнему достаточно. Такой шанс выпал и Фрэнку Мелило, и он его не упустил, 19-го июля сообщив о наблюдении на южном полушарии Венеры нового образования, пятна, в УФ-лучах выглядящего куда более светлым, чем окружающие области.

Вскоре появление пятна подтвердили и другие наблюдатели, в том числе и европейский зонд Venus Express, единственный на сегодня аппарат, ведущий наблюдения за планетой с околовенерианской орбиты. Причем, судя по всему, оно проявилось за несколько дней до того, как было впервые замечено. С тех пор оно только увеличивается в размерах.

Тот факт, что оно особенно ярко проявляется именно в ультрафиолете, свидетельствует о том, что скорее всего, оно не стало результатом падения метеорита. Если б это было так, то удар поднял бы в воздух массу обломков, в том числе богатых водным льдом, а они как раз выглядели бы более темными в этой части спектра.

Так что более вероятными выглядят другие возможности — к примеру, появление пятна может быть вызвано потоком заряженных частиц, выброшенных Солнцем и взаимодействующих с верхними слоями венерианской атмосферы. Или мощными турбулентными ураганами, которые постоянно дуют на этой неспокойной планете (о скверном характере нашей прекрасной соседки читайте: «Откуда дует ветер») и случайным образом подняли достаточно большое количество ярко блестящего в УФ-лучах материала с поверхности Венеры.

Третья гипотеза — вулканическая активность. В этом смысле Венера — самая активная из планет Солнечной системы. Около 90% ее поверхности покрыто базальтовой лавой, хотя до сих пор из-за сложностей наблюдения, связанных, в основном, с чрезвычайной плотностью атмосферы, непосредственно ни одного действующего вулкана на ней наблюдать не удалось. Действительно, чтобы мы могли увидеть дым от извержения, оно должно быть столь мощным, чтобы «пробить» чрезвычайно плотный и толстый слой местного «воздуха» и подняться, по расчетам, на 65−70 км над поверхностью. Неудивительно, что гипотеза вулканической природы пятна принимается с большим энтузиазмом.

Несколько уточнить вопрос могут дополнительные исследования — к примеру, с помощью пары бортовых спектрометров того же зонда Venus Express. Они способны дать информацию о размере частиц в разных участках атмосферы планеты, а также о концентрации некоторых важных соединений — в том числе, диоксида серы, типичного «вулканического» газа. Хотя в этом случае достоверно подтвердить вулканическую природу пятна будет очень непросто. Атмосфера Венеры и без того весьма богата диоксидом серы, и локальное повышение его содержания вполне может быть связано с другими явлениями, с извержениями никак не связанными. К примеру, повышенная солнечная активность также способна приводить к разложению серной кислоты, присутствующей в местной атмосфере, с образованием того же диоксида.

Стоит заметить, что подобные пятна замечаются на Венере далеко не в первый раз и уже не первое десятилетие, хотя однозначно объяснить их природу до сих пор не удается. Последнее из них наблюдалось в январе 2007 г., но тогда одновременно «засияли» области и в северном, и в южном полушарии планеты, так что, возможно, и механизм их появления тогда был другим.

Все это говорит о том, как мало мы, на самом деле, знаем об этой поразительной планете — одной из самых прекрасных на ночном небе, и одной из самых ужасных вблизи. И это несмотря на то, что по устройству своему она должна бы быть куда «проще», чем наша собственная Земля. Здесь нет океанов, ось вращения ее расположена почти строго вертикально относительно плоскости орбиты, что приводит к почти полному отсутствию сезонных изменений климата.

С другой стороны, Венера таит бесчисленное множество загадок. К примеру, никто не может объяснить, отчего ее атмосфера вращается в 60 (!) раз быстрее, чем сама планета. Установить причину этой загадки — тоже дело будущего. А когда это произойдет, мы обязательно расскажем вам, в чем там дело.

По публикации New Scientist Space