В недалекой планетарной туманности обнаружены десятки тысяч «узлов», огромных скоплений газа и пыли, подобно фейерверку разлетающихся от гибнущей звезды.

Туманность Спираль (NGC 7293) — одна из самых интересных и красивых планетарных туманностей. Хорошо еще и то, что она расположена довольно близко к нам, в каких-то 710 световых годах. И новые снимки ее, сделанные расположенным на Гавайях японским телескопом Subaru, открыли в Спирали новые интересные детали: десятки тысяч ранее неизвестных «узлов», которые разлетаются подобно колоссальному космическому фейерверку.

Спираль стала первой планетарной туманностью, где эти узлы наблюдаются, и они могут рассказать нам о том, что происходит с планетами (или с тем, что от них осталось) после того, как их материнская звезда заканчивает свое существование. Нечто подобное ждет и нашу родную Солнечную систему, ведь планетарная туманность, как считается, представляет собой один из последних этапов существования планетных систем близ сравнительно небольших звезд.

Когда такая звезда приближается к моменту гибели, она отбрасывает в пространство огромные количества материи своих внешних оболочек. Внешне, на снимках, этот процесс выглядит огромным фейерверком, но на деле он происходит отнюдь не взрывообразно и не моментально. Он развивается медленно и может растянуться на десятки тысяч, а то и миллион лет.

Постепенный разлет материи от звезды и создает планетарную туманность, а ядро звезды, где некогда протекала термоядерная реакция, оказывается впервые открыто «всем ветрам» и, излучая ультрафиолет, подсвечивает отброшенное звездой вещество. Создаются одни из самых завораживающих картин во Вселенной.

Наблюдать их можно и в инфракрасном диапазоне, что позволяет фиксировать излучение, приходящее от молекулярного водорода. Именно таким образом международная группа ученых и обнаружила «узлы» материи, разлетающиеся из центра туманности Спираль. Молекулярный водород, как правило, быстро распадается под воздействием ультрафиолета, однако в таких плотных узлах он сохранился, укрытый плотным скоплением газа и пыли.

В Спирали таких узлов обнаружены многие и многие тысячи, удалившихся от гибнущей звезды на порядочное расстояние. За ними тянутся довольно хвосты, напоминающие кометные. Длина этих хвостов зависит от расстояния до звезды — как, кстати, и у самих комет, которые, приближаясь к Солнцу, где сила излучения и солнечного ветра повышается, тоже «наращивают» свои хвосты. Впрочем, все, что нужно знать о кометах — от суеверий до астрофизики — мы уже рассказывали в статье «Хвостатые странницы».

По оценке астрономов, в туманности Спираль имеется до 40 тыс. узлов, каждый из которых насчитывает в поперечнике миллиарды километров. Общая их масса составляет 30 тыс. масс нашей планеты — то есть, около 10% солнечной массы. Но неясно главное: их происхождение. Являются ли эти скопления газа и пыли, мчащиеся, подобно космическим снарядам, прочь от умирающей звезды, ее собственными останками, или в них превратились погибшие планеты? Ответить на этот вопрос еще предстоит.

По пресс-релизу NAO / Subaru Telescope